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El Gran Erebuni del Reino Urartiano: Fortaleza de Sangre


La Fortaleza de Erebuni, también conocida como Arin Berd (que significa "Fortaleza de Sangre") es un asentamiento fortificado ubicado en las afueras del sureste de la moderna ciudad de Ereván, Armenia. Esta fortaleza fue fundada durante el siglo VIII a. C. por los urartianos, los predecesores de los armenios.

Como fortaleza, este asentamiento fue un importante centro militar, el primero de su tipo construido por los urartianos en esa zona. Además de eso, la Fortaleza de Erebuni era uno de los centros políticos, económicos y culturales más importantes del Reino de Urartian.

Una fortaleza defensiva del reino de Urartian

El Reino de Urartian era un reino antiguo ubicado a lo largo del río Aras (también conocido como Araxes), el Alto Tigris y el Alto Eufrates. Entre 785 y 753 a. C., el reino de Urartian fue gobernado por un rey llamado Argište I. Este rey expandió las fronteras de su reino a través de una serie de conquistas iniciadas por sus predecesores.

Muros de la Fortaleza de Erebuni. Ereván, Armenia ( CC BY SA 3.0 )

En 782 a. C., se fundó la Fortaleza de Erebuni en la cima de una colina de 65 metros (213,3 pies) de altura con vistas al río Aras como bastión militar para defender la frontera norte del reino. Así lo afirma la gran losa cuneiforme con una inscripción escrita por Argište I, que fue desenterrada por los arqueólogos en 1950 (se puede agregar que la fortaleza se había perdido en la historia hasta su redescubrimiento en ese año). fue traducido, decía:

“Por la grandeza del dios Khaldi, Argishti, hijo de Menua, construyó esta poderosa fortaleza y la proclamó Erebuni para la gloria de Biainili (Urartu) y para infundir miedo entre los enemigos del rey. Argishti dice: La tierra era un desierto, antes de las grandes obras que realicé en ella. Por la grandeza de Khaldi, Argishti, hijo de Menua, es un rey poderoso, rey de Biainili y gobernante de Tushpa ”.

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Disposición de la fortaleza

Las excavaciones arqueológicas han revelado que la fortaleza tenía un diseño bastante definido, similar a otros asentamientos del Reino de Urartian. Se construyó una ciudad al pie de la colina, mientras que se construyó una ciudadela en la cima de la colina donde dominaba una vista completa de la ciudad de abajo, así como de la llanura de Ararat, sus asentamientos y los caminos que conducían a la fortaleza. Debido a la configuración de la cima de la colina, el plano de la ciudadela era de forma triangular. La fortaleza se construyó en varias etapas, y los restos de estructuras como muros, palacios y templos aún son visibles en la actualidad.

Un modelo de la fortaleza de Erebuni

Según las secciones supervivientes de las murallas de la ciudadela, se ha sugerido que alguna vez tuvieron 12 metros (39,4 pies) de altura. Además, estos muros fueron construidos en la empinada ladera del cerro y fueron fortificados con contrafuertes rectangulares a intervalos regulares. Por lo tanto, la ciudadela tenía una apariencia formidable vista desde el exterior.

Los muros exteriores de la Fortaleza Erebuni ( CC BY-SA 3.0 )

La entrada a la ciudadela estaba en el lado sureste, donde el cerro tiene una pendiente más suave. Además, la entrada se identificó por el hecho de que los muros de la entrada se erigieron en tres filas. También había un pórtico de seis columnas que se encontraba a la izquierda del camino que conducía a la entrada de la ciudadela. Este pórtico estaba pintado con coloridos frescos y la escalera que conducía a él estaba flanqueada por figuras de bronce de toros alados con cabezas humanas.

Entrada sureste de la Fortaleza Erebuni. Restaurado por el albañil Andranik Sargsyan.

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El Palacio y el Templo de Haldi

Uno de los lugares más importantes de la ciudadela fue el palacio. El palacio está ubicado al norte de una plaza que ocupaba el centro de la ciudadela y ocupa la parte noroeste de la cima de la colina. Los muros interiores del palacio estaban adornados con hermosas y opulentas pinturas murales, que contenían escenas de agricultura y caza, así como diseños geométricos y vegetativos.

Pinturas murales de una vaca y un granjero de la Fortaleza de Erebuni.

Además del palacio, otra estructura importante dentro de la Fortaleza de Erebuni era el templo de Haldi, el dios principal de la tríada urartiana de Haldi, Teisheba y Shivini. Esta estructura estaba ubicada en la parte suroeste de la plaza de la ciudadela y era un gran salón con un pórtico abierto de 12 columnas.

Al igual que el palacio, las paredes interiores de este templo también estaban ricamente decoradas. Sin embargo, una característica que diferenciaba al templo de los demás edificios de la ciudadela era su suelo. Mientras que los otros edificios tenían pisos de adobe revestidos de arcilla y revestidos con losas de piedra, el piso del templo estaba hecho de pequeñas tablas de madera.

Izquierda: Figura del dios del tiempo Teisheba, encontrada en 1941 durante las excavaciones en Karmir Blur, en las ruinas de la fortaleza urartiana de Teishebaini. Derecha: Figura de la diosa Arubani, esposa de Ḫaldi.

Las excavaciones arqueológicas de la Fortaleza Erebuni han estado en curso desde que comenzaron en 1950. En 2013, concluyó la sexta fase de la expedición arqueológica armenio-francesa, que comenzó en 2008.

Sin embargo, se ha informado que los armenios y franceses continuarían colaborando en este proyecto hasta 2015. Se espera que más investigaciones de este sitio permitan que salgan a la luz más detalles sobre la Fortaleza de Erebuni.

Imagen de portada: Templo de Urartian Susi en la Fortaleza de Erebuni. Fuente de la foto: .

Por Ḏḥwty


Erebuni

Erebuni: nombre antiguo del Ereván moderno. Hay varios sitios arqueológicos: Shengavit, Erebuni (de donde se deriva el nombre "Ereván") y Karmir Blur.

Aunque la llanura de Ararat, la región central de la moderna Armenia, tiene un clima bastante extremo con inviernos fríos y veranos calurosos, es una de las regiones habitadas continuamente más antiguas del mundo. Uno de los principales asentamientos es Ereván, en la orilla oriental del río Hrazdan. Fluyendo desde el lago Sevan en el norte hasta Araxes en el suroeste, conecta Ereván con el mar Caspio y ha permitido a los habitantes de la llanura de Ararat comerciar, pescar e irrigar la tierra.

Los arqueólogos han identificado varios sitios: en la Edad del Calcolítico y la Edad del Bronce, la gente vivía en un lugar llamado Shengavit en la Edad del Hierro Temprana, Erebuni (moderno Arin Berd) fue un asentamiento importante después de c. 650 a. C., fue reemplazado por Theisebani (moderno Karmir Blur), que fue abandonado por Erebuni cuando los persas aqueménidas conquistaron el área.

Shengavit

El sitio conocido como Shengavit está situado en una plataforma que se eleva unos treinta metros sobre el río Hrazdan. Los arqueólogos reconocen cuatro niveles de ocupación principales, que pertenecen a la "Cultura Kura-Araxes", la principal cultura del Calcolítico / Edad del Bronce Antiguo de Transcaucasia.

  • IV: c.2300 a. C. - c. 2000 a. C.
  • III: c.2600 a. C. - c. 2300 a. C.
  • II: c. 3000 a. C. - 2700 a. C.
  • Yo: c. 3500 a. C. - c. 3000 a. C.

La gente vivía en casas redondas con habitaciones cuadradas contiguas. Entre los hallazgos se encuentran hachas, puntas de flecha, alfarería, objetos de hueso (husos, agujas) y objetos de piedra (obsidiana, basalto, pedernal). Los huesos de ganado y pescado nos informan sobre la dieta de los habitantes, mientras que los husos y agujas son evidencia de la confección textil.

En la segunda mitad del tercer milenio a. C., el sitio fue (por razones desconocidas) abandonado gradualmente, pero todavía había gente viviendo en el vecindario, porque Shengavit permaneció en uso como cementerio durante algún tiempo. Algo similar sucedió en Garni. Sin embargo, la evidencia de la Edad del Bronce Medio y Tardío es rara.

Shengavit, estructura redonda

Arin Berd (Erebuni)

Aproximadamente en 782 a. C., el rey Argište I de Urartu fundó Erebuni (actual Arin Berd), una fortaleza impresionante en una colina empinada cerca de un pequeño río que desembocaba en el río Hrazdan, cuatro kilómetros al oeste. (Urartu era un reino de la Edad del Hierro con Tušpa cerca del lago Van como capital). El texto de la inscripción de la fundación ha sobrevivido:

Por la gracia de Khaldi, Argište hijo de Menua, construyó esta poderosa fortaleza y la llamó Erebuni. Lo hizo por la gloria de Urartu y para infundir miedo entre los enemigos. Argište dice: antes de los grandes monumentos que construí, esta era una tierra baldía. Por la gracia de Khaldi, Argište hijo de Menua, es el poderoso rey, rey de Urartu y gobernante de Tušpa.

La fortaleza, cuyo nombre quizás signifique "victoria", constaba de un palacio, almacenes (entre otros, seis bodegas) y edificios religiosos. Entre los santuarios, se han identificado los templos de Khaldi e Ivarša. Hay indicaciones para un zigurat (torre del templo). El complejo estaba rodeado por muros que aún hoy son bastante impresionantes.

Durante el reinado del rey Rusa II (mediados del siglo VII), Erebuni fue destruida por un terremoto. La residencia fue transferida a Karmir Blur.

Erebuni, rueda de un alfarero urartiano

Erebuni, templo Susi de Ivarsha

Karmir Blur (Teishebaini)

Karmir Blur fue fundada por el rey Rusa II (mediados del siglo VII a. C.), en la orilla este del río Rhazdan, a unos siete kilómetros al oeste de Erebuni. Fue nombrado en honor a Teisheba, el dios de la guerra de Urartian. La ciudad consistía en una Ciudad Baja y una ciudadela, rodeada por dos murallas: los constructores eran conscientes de la amenaza de Asiria, el vecino del sur cada vez más poderoso de Urartu.

Un visitante entraría en la ciudadela a través de su puerta sur, que estaba dirigida hacia el monte Ararat. Una puerta norte puede haber conducido al río. Al este de una gran plaza central había habitaciones en dos niveles: en el nivel inferior estaban los almacenes, mientras que el nivel superior se usaba como palacio. Entre los hallazgos había muchas tablillas cuneiformes con textos de sacrificios. Al suroeste de la ciudadela, se han excavado varios edificios de la Ciudad Baja. Aún más lejos fue un cementerio, que se remonta a la Edad del Bronce.

Hacia fines del siglo VII a. C., la ciudad fue saqueada por personas que atacaban desde el otro lado del río, usando flechas escitas. Esto se ajusta a un patrón más general: varios otros sitios urartianos (por ejemplo, Çavustepe) fueron destruidos a fines del siglo VII.

No se puede establecer la identidad del enemigo: los escitas, los cimerios y los medos son candidatos probables, pero también es posible que Urartu sobreviviera a la crisis de finales del siglo VII. El siglo VI a. C. es, por el momento, poco entendido y bien puede ser que Urartu sea el reino desconocido destruido por el rey aqueménida Ciro el Grande en 547 a. C. nota [R. Rollinger, "El 'Imperio' mediano, el fin de Urartu y la campaña de Cyrus en 547" en: Actas de la Primera Conferencia Internacional sobre Relaciones Culturales Antiguas entre Irán y Asia Occidental (2004)]. En cualquier caso, el cementerio permaneció en uso en la época post-Urartiana.

El nombre moderno, Karmir Blur, significa "colina roja" y se refiere a los ladrillos rojizos de las antiguas murallas, que aún se mantienen de cinco a siete metros de altura.

Karmir Blur, puntas de flecha escita

Karmir Blur, conducto de agua

Período aqueménida

Cualquiera que sea el curso preciso de los acontecimientos del siglo VI a. C., estamos seguros de que Urartu, ahora llamada Armenia, fue una satrapía del Imperio aqueménida hacia el año 520 a. C. Aunque Tušpa, la capital de la antigua Urartu, pudo haber sido la residencia del sátrapa, parece que un Erebuni reocupado gradualmente se volvió más importante. Al mismo tiempo, el antiguo idioma urartiano fue reemplazado por el armenio, que estaba relacionado con el antiguo persa.

En Erebuni, se hicieron algunos ajustes a la residencia. Los arqueólogos han identificado un apadana (Salón del trono persa), mientras que muchos hallazgos demuestran la presencia persa en la antigua fortaleza. Las pinturas murales y los ritones plateados documentan una riqueza fabulosa. Entre los que residían aquí debe haber estado Artašata, que se convertiría en rey de Persia con el nombre de Darío III Codomannus (r. 336-330). Durante el nefasto reinado de Darío, el rey macedonio Alejandro el Grande conquistó el Imperio aqueménida y Armenia recuperó su autonomía. Los gobernantes de Erebuni se convirtieron en dinastías independientes.

En 188 a. C., Erebuni fue reemplazada como residencia por Artaxata, nota [Strabo, Geografía 11.14.6.] Veinte kilómetros al sur, cerca del río Araxes. Después de esto, Erebuni desaparece del registro histórico, aunque hay alguna evidencia arqueológica de una ocupación continua.


La temporada alta en Armenia dura mucho tiempo debido a las agradables condiciones climáticas. Los días cálidos en Armenia comienzan en marzo y duran hasta finales de otoño, el invierno suele ser corto y sin nieve. La temporada de altas precipitaciones es variable. La temporada turística de la Fortaleza de Erebuni depende de las condiciones climáticas.

Existen diferentes opiniones en la literatura profesional sobre el origen del nombre Erebuni. Según una de las versiones, Erebuni significa "victoria", "captura", según otra, la ciudad de los "independientes".

Durante el primer año de excavación en el territorio de la fortaleza de Arin, se descubrió una piedra con escritura cuneiforme de Urart. La inscripción en la piedra informa sobre la construcción de la ciudad fortaleza de Erebuni durante el reinado del rey urartiano Argishti I. El valor del monumento se duplicó debido a la interpretación de las inscripciones urartianas por el investigador Israyelyan, según el cual la escritura cuneiforme es también la primera evidencia de la ciudad de Ereván en un plan científico.

Vale la pena mencionar la parte palaciega de la fortaleza. El Palacio Erebuni estaba ubicado en el lado suroeste de la fortaleza (con vista al Monte Ararat) y probablemente fue usado regularmente por los reyes de Urartu. Había un templo "Susi", cuartos de almacenamiento, que incluían almacenes de vino llenos de grandes tinajas en el territorio de la parte del palacio.


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Etimología

Dependiendo del tipo de objeto directo que sigue a la palabra Erebuni, puede implicar cosas diferentes. Si va seguido de un objeto directo cambiante, una inscripción que se encuentra en Karmir Blur (Fortaleza Roja) indica que significa "apoderarse, saquear, secuestrar". Mientras que en el caso del objeto inmutable, podría significar "tomar" o "capturar". Con base en estas implicaciones se concluye que en el momento de su establecimiento simplemente significaba "victoria" o "conquista".

Una explicación alternativa es la siguiente: en la palabra Erebuni, "eri" se refiere a Ers, que se supone que son personas que viven en ese territorio, mientras que "bun" se interpreta como "refugio". En este sentido, Erebuni puede significar simplemente la ciudad capital del pueblo “Er”. Otra opinión es que Erebuni significa la "ciudad de la gente independiente".

Historia de la fortaleza de Erebuni

Erebuni fue fundada en 782 a. C. por Argishti I (786-765 / 764 a. C.), uno de los reyes más poderosos del Reino de Urartu. Según la inscripción de Khorkhor, el rey Argishti reasentó allí a 6600 soldados, que fueron llevados a Erebuni desde la parte occidental de las tierras altas de Armenia, más precisamente desde los países de Khate y Tsupany.

Erebuni fue construido como un bastión militar y el propósito principal al que tenía que servir era proteger las fronteras del norte del reino. Se cree que Argishti inició la construcción de Erebuni después de haber conquistado los territorios al norte de Ereván y al oeste del lago Sevan. Los territorios conquistados conforman un área, que hoy se conoce como ciudad de Abovyan. Los cautivos, a pesar de ser hombres o mujeres, “contribuyeron” a la construcción del pueblo.

Erebuni se construyó en la cima de una colina y estaba firmemente instalado por muros defensivos de 10 a 12 metros de altura. Detrás de ellos, también había muros centrales e interiores. Estos muros solían separar los edificios. Las paredes estaban hechas de basalto, toba, madera y adobe. Se construyó un palacio. También se revelaron otros edificios notables. Entre esos edificios se encuentran el Templo dedicado a Khaldi, un salón de actos real, almacenes, dormitorios, etc. También se encontró una ciudadela donde solía estar la guarnición.

Más tarde, los reyes que vinieron después de Argishti convirtieron Erebuni en su residencia durante sus campañas militares contra los invasores del norte. Se hicieron numerosos intentos de invadir tanto el Reino de Urartu como Erebuni. Al final, el reino apareció bajo el dominio del Imperio aqueménico, pero Erebuni conservó su posición estratégica. En realidad, la ciudad nunca fue abandonada, a pesar de las innumerables invasiones. Al estar siempre habitada, finalmente se convirtió en la ciudad de Ereván.

Arquitectura de la fortaleza de Erebuni

La Fortaleza estaba ubicada en la colina de 65 metros de altura de Arin Berd y se podía llegar a ella por la ladera sur de la colina. Estaba protegido por altas torres. La entrada principal estaba ubicada en el sitio sureste del cerro. La entrada llevaba al patio central de la ciudadela. Allí se llevaron a cabo las ceremonias de los guardias personales de Argishiti I y de los guardias de la guarnición. La ciudadela incluía pisos de adobe revestidos de arcilla y revestidos con losas de piedra.

Había escaleras que conducían a la plaza, que dividían el territorio de la fortaleza en 3 partes: religiosa, palaciega y económica. La parte religiosa estaba situada en la parte suroeste de la plaza. Es donde estaba situado el templo del dios Khaldi. Tenía una torre tipo zigurat (que tenía la forma de una pirámide escalonada escalonada de pisos o niveles que retrocedían sucesivamente), a la que se podía acceder a través de una escalera. El templo también tenía una habitación lateral en el piso inferior.

La sala estaba rodeada por 12 columnas de madera de doble hilera. También contó con bancos a lo largo de las paredes. En la pared de la izquierda se encontraba un altar para los sacrificios. Las paredes estaban decoradas con frescos. Estas coloridas pinturas murales representan figuras humanas, diseños geométricos y florales. Uno de los frescos representaba al dios Khaldi con una corona de cuernos y montado en un león con un guardián en la mano izquierda. El suelo estaba hecho de madera.

Los edificios del palacio se encuentran en la parte norte de la plaza. La parte central incluía un patio de pilares, que constaba de cinco por cinco columnas en la parte longitudinal y de cuatro en la parte latitudinal. El techo del salón era plano y tenía una cubierta de madera. Las paredes estaban decoradas con pinturas murales multicolores y alfombras que colgaban de enormes clavos. Algunos agujeros se pueden notar claramente incluso hoy. Se podía acceder a la sala con columnas a través de una sala estrecha y larga desde el patio con columnas. Se blanquearon las paredes y los bancos de arcilla.

Inscripciones

Se encontraron varias inscripciones en Arin Berd. Una inscripción descubierta en el otoño de 1950 dice: “Por la grandeza del dios Khaldi, Argishti, hijo de Menua, construyó esta poderosa fortaleza y la proclamó Erebuni para la gloria de Biainili (Urartu) y para infundir miedo entre los reyes. enemigos. Argishti dice: La tierra era un desierto, antes de las grandes obras que realicé en ella. Por la grandeza de Khaldi, Argishti, hijo de Menua, es un rey poderoso, rey de Biainili y gobernante de Tushpa ”.

Khaldi (Haldi) fue una de las tres deidades de Urartu. Tushpa fue la capital de Urartu en el siglo IX a. C. También se encontraron inscripciones similares en Tushpa (actual Van).

En definitiva, haber sido construida en el siglo VIII a. C., la fortaleza de Erebuni representa un gran valor histórico. Los restos arqueológicos que se encontraron allí revelan que la zona está poblada desde hace más de tres mil años. Debido a su máxima importancia histórica, la fortaleza es actualmente uno de los destinos turísticos más visitados de Ereván.

La Fortaleza de Erebuni se encuentra en la parte sureste de Ereván, entre los distritos de Nor-Aresh y Vardashen, donde se encuentra Arin Berd. Arin Berd se traduce como Fortaleza de sangre o Fortaleza de sangre.


Arquitectura

El sitio de la Fortaleza Erebuni estaba ubicado en la cima de la colina de 65 m de altura de Arin Berd como una posición estratégica con vistas a la llanura de Ararat y las carreteras principales que conducen a la ciudadela. También dominaba la pequeña ciudad urartiana formada por residencias debajo, al pie de la colina.

La entrada principal a la fortaleza estaba ubicada en el sitio sureste de la colina con una pendiente más suave. Conducía al patio central de la ciudadela. Aquí se llevaron a cabo las ceremonias realizadas por los guardias personales de Argishti I y los guardias de la guarnición de la fortaleza.

En la parte suroeste del patio había un templo del dios Khaldi. El templo tenía una gran planta oblonga con una escalera que conducía al techo de una torre tipo zigurat y una habitación lateral en el piso inferior. Alrededor de la sala había un pórtico abierto de doce columnas y dos filas con bancos a lo largo de las paredes. Un altar para sacrificios se ubicó en la pared izquierda. Las paredes estaban decoradas con coloridos frescos que representan representaciones de figuras humanas, dioses, diseños geométricos y florales. Uno de los frescos descubiertos representa al dios Khaldi de pie sobre un león con un guardián en la mano izquierda y una corona con cuernos en la cabeza. Es típico de otras representaciones de Khaldi que se encuentran en otros sitios. El piso del templo contrastaba mucho con el resto del complejo en que tenía pisos de madera compuestos por pequeños tablones, en comparación con los pisos de adobe revestidos de arcilla que estaban revestidos con losas de piedra que se encuentran en el resto de las habitaciones de la ciudadela.


Pocos episodios de la historia son tan oscuros y misteriosos como el antiguo reino de Urartu. El llamado Reino de Van surgió en el siglo IX a. C. y prosperó en el área entre los lagos de Van, Urmiah y Sevan, en la región que se correspondía aproximadamente con la antigua Armenia, y que hoy en día incorpora partes del este de Turquía, Irán y la moderna. República de Armenia. Después de la destrucción del reino, su desaparición fue tan completa que no hubo un registro claro de que el Imperio Urartiano hubiera existido en obras clásicas como las Historias de Herodoto y solo referencias esquemáticas en la Biblia.

Las enormes ruinas de Van, con sus misteriosas inscripciones, en la orilla del gran lago, fueron explicadas por Moses Khorenatsi, el cronista armenio del siglo V como obra de la legendaria reina asiria Semiramis, un cuento probablemente extraído del folclore local. El primer intento registrado de estudiar estas ruinas fue realizado por el erudito alemán Friedrich Eduard Schulz en 1827, enviado por la Sociedad Asiática Francesa. Schulz hizo copias de varias inscripciones y las envió a París. Desafortunadamente, Schulz y su partido fueron atacados por bandidos en 1829 y lo mataron. Estas copias no se publicaron hasta 1840 en París, donde se demostró que había varias inscripciones en cuneiforme antiguo persa y asirio, que en sí no estaban completamente traducidas, mientras que el resto de las inscripciones estaban en un idioma desconocido.

A mediados del siglo XIX, la antigua Mesopotamia estaba de moda en Europa, y las actividades de Austen Henry Layard y Paul-Emile Botta capturaron la imaginación del público con el redescubrimiento de Asiria y Babilonia. El gran impulso de traducir las inscripciones asirias dio lugar al nombre de "Urartri", aunque todavía no estaba asociado con el Reino de Van.

El Castillo de Van sufrió las depredaciones de los buscadores de tesoros, y los artefactos, en particular los bronces, comenzaron a aparecer en el mercado de antigüedades. Estos hallazgos fueron comprados con avidez por personas como el Museo Británico y el Hermitage de Moscú, pero se atribuyeron erróneamente a los asirios o incluso a la era persa sasánida. Layard envió a su protegido Hormuzd Rassam a excavar en Van y en la cercana Toprakkale, a fines de la década de 1870 y principios de la de 1880. En Van, los buscadores de tesoros habían hecho su trabajo a fondo, aunque en Toprakkale Rassam y otros pudieron traer algunos hallazgos. Desafortunadamente, muchos artefactos fueron almacenados o exhibidos en las secciones asirias de los museos. Boris Petrovsky, el gran erudito urartiano de Rusia, observó con ironía que gran parte de la arqueología del Reino de Van tenía que hacerse en el sótano del Museo Británico. La contribución de los arqueólogos soviéticos en años posteriores no debe olvidarse y, a pesar de todo su bagaje ideológico, su enfoque exhaustivo y metódico fue un antídoto bienvenido para las actividades de los buscadores de tesoros y los aficionados entusiastas. Estas excavaciones produjeron resultados espectaculares en sitios como Kamir Blur y Erebuni, que avanzaron enormemente en la comprensión de Urartu.

El desciframiento de la lengua urartiana fue un proceso tan lento y vacilante como el descubrimiento de los monumentos urartianos. No había piedra de Rosetta ni Michael Ventris del desciframiento de Urartian. Edward Hincks dio los primeros pasos en el estudio e identificó los nombres de varios reyes urartianos y palabras como "ciudad". Las copias de Layard de las inscripciones en Van, realizadas en 1850, ayudaron a AH Sayce a progresar más en su estudio de 1882, identificando el nombre de "la tierra de Biaini" y vinculándolo firmemente con el Urartu mencionado en las Crónicas asirias. Sin embargo, Sayce rechazó firmemente una conexión con cualquier idioma hurrita, lo que fue contradicho por estudios posteriores. El desciframiento de Urartian también se vio obstaculizado por la pequeña cantidad de inscripciones, en comparación con Asiria. Los estudiosos de muchas naciones hicieron más contribuciones a este gran esfuerzo, por lo que finalmente, a fines del siglo XIX y principios del siglo XX, la historia del Reino de Van comenzó a emerger a la luz, después de más de dos años y medio. medio milenio de oscuridad.

Los orígenes y la fundación del Reino de Van

La escena en la que emergió el reino de Urartian es oscura y está escasamente documentada. La mayoría de las generalizaciones que se pueden hacer provienen de las ciencias inexactas de la cultura material y la evidencia lingüística. En el siglo IX a. C., el poderoso Imperio hitita, que se había extendido por Anatolia desde el Egeo hasta Siria, no era más que un recuerdo, pero la cultura hitita sobrevivió en sus muchos estados sucesores, que eran vecinos de los urartianos, produciendo versiones provinciales de la escultura hitita y utilizando los jeroglíficos hititas. Estos reinos eran belicosos y ambiciosos en su área. Al sureste se encontraba el poderoso Imperio Asirio, el poder militar supremo del Medio Oriente.

Del corazón montañoso de Urartu alrededor del lago Van, todo lo que podemos decir es que parecía haber una población asentada a largo plazo cuya cultura material en el trabajo del metal, especialmente el oro, mostraba cierto nivel de sofisticación. Esta población hablaba un dialecto de hurrita, que eran un grupo de pueblos que habían habitado la región durante varios siglos.

La primera mención documental de la tierra de Urartu se puede encontrar en fuentes asirias. El rey asirio Salmanasar I (1280 - 1261) lanzó una campaña para someter la tierra que llamaron Uratri, es decir, un lugar montañoso en asirio. En este momento estaba claro que la población estaba dividida en varios reinos. Las inscripciones del rey asirio Takulti-Ninurta I registran que una revuelta de 43 reyes de las tierras de Nairi fue sofocada. Significativamente, la primera mención de los urartianos se puede encontrar en fuentes asirias. En esta etapa, los habitantes de esta tierra montañosa experimentaron a Asiria como un invasor autoritario agresivo, pero la cultura asiria iba a afectar profundamente a Urartu. Los urartianos adoptaron la misma escritura cuneiforme para inscribir sus monumentos, lo que dejó de lado la antigua escritura jeroglífica (aunque no desapareció por completo). Fundamentalmente, los urartianos adoptaron prácticas y equipos militares asirios, de modo que los ejércitos urartianos posteriores utilizaron los cascos cónicos de tipo asirio, que sustituyeron en gran medida al estilo hurrita de casco cilíndrico con cresta. Por lo tanto, es probable que la agresión asiria, con el tiempo, haya proporcionado el ímpetu para que estos habitantes de las montañas se unieran, además de proporcionar la inspiración para su cultura.

Sólo durante el reinado de Salmanasar III (858 - 825) los registros asirios dan una idea del cambio político que está ocurriendo en Urartu. Esto está registrado en las placas de bronce ilustradas, que una vez formaron parte de las monumentales puertas de Balawat. Las secciones clave se encuentran hoy en el Museo Británico. Los relieves de bronce proporcionan la primera representación visual de los guerreros de Urartian, que se muestran con los cascos de estilo hurrita con cresta. Este relato también nombra al principal antagonista de Salmanasar como "Aramu el Urartiano", cuya ciudad real de Arashku fue saqueada e incendiada por las fuerzas asirias. Una vez más, las Puertas de Balawat cuentan la historia de los ejércitos asirios que lo conquistaron todo, pero dentro de esto es evidente que Urartu estaba ahora bajo la jurisdicción de un solo rey, aunque no se puede establecer cuán firme era su control sobre este reino o confederación.

Incluso admitiendo la exageración, está claro que los asirios habían asestado otro golpe devastador a este joven reino. La evidencia de que esta situación había comenzado a cambiar se produjo en el 834 a. C. El anciano Salmanasar III, acosado por dificultades internas, no pudo dirigir la expedición él mismo, por lo que envió a su general Daian Ashur para atacar Urartu. La fuente relata que un nuevo rey, Sarduri I de Urartu, salió a enfrentarse a los ejércitos asirios. El resultado de la batalla no se declaró, pero el reinado de Sarduri I anunció una nueva era para Urartu, y por primera vez el reinado del rey urartiano fue atestiguado por inscripciones dentro del territorio urartiano. Sarduri puso su sello en la nueva era de Urartu con la fundación de una nueva capital fortificada en Van (Tushpa), cuyos restos aún permanecen hoy, encaramados en una roca que domina la ciudad en ruinas de Old Van. En esta roca hay una inscripción en la que Sarduri registró su hazaña, describiéndose a sí mismo como "Sarduri, hijo de Lutipri, el magnífico rey". De esto podemos ver que Urartu era ahora un reino unido con ambiciones imperialistas a la manera de Asiria. Cabe destacar que la inscripción no solo imitaba las inscripciones reales asirias, sino que también estaba escrita en lengua asiria. Actualmente no hay forma de saber si Sarduri estaba relacionado con Aramu o si fue el fundador de una nueva dinastía.

Meuna, el gran conquistador y constructor

A pesar de sus logros, Sarduri probablemente gobernó un reino bastante modesto, y se había establecido en una época de debilidad asiria. No había nada que garantizara que no se apagaría cuando cambiara el viento político. Los sucesores de Sarduri I debían agregar a este núcleo y desarrollar el Reino de Van como un poder a tener en cuenta. Sarduri fue sucedido por su hijo Ishpuini, pero fue durante el reinado del nieto de Sarduri, Menua, cuando Urartu experimentó su período de mayor expansión. El nombre de Menua se puede encontrar en el mayor número de inscripciones que registran esta política de reenvío. La evidencia de las conquistas y la construcción de Menua se pueden encontrar tan al este como Qalatgar, debajo del lago Urmia en el Irán moderno en el este. Al oeste, Menua dejó su nombre inscrito en una fortaleza de montaña en Palu, cerca de la ciudad de Elaziğ, cerca de la actual Malatya, a unos 400 kilómetros al oeste de Van. Bajo Menua Urartian, el poder también fue empujado hacia el norte hasta Bushbulak, aunque todavía no hasta el lago Sevan. Junto a esto, Menua puso su nombre a más edificios que cualquier otro rey de Urartian.

The so-called "Horhor Chronicle" inscribed in stone at Van castle, recorded that Menua's son Argishti I extended the kingdom north to Lake Sevan, where Urartian rule was consolidated by the building of the fortress cities of Erebuni and later Argishtihinili. Interestingly the records of booty not only list mineral riches, and animals but also thousands of people. No doubt they supplemented the kingdom's sparse population for the immense building projects.

Urartu's period of local dominance rested on unstable foundations. The mountainous nature of the Urartian heartland suggested a relatively low population, compared to the broad expanses of Assyrian territory in what is now northern Iraq, which were much greater and agriculturally richer. Urartu was also welded together from smaller constituent parts that had united to resist the constant Assyrian attacks. The sources are too sparse to tell us whether this unification process was cooperative or coerced. However, it is clear that Assyrian aggression had inadvertently planted a seed, and it was developments within Assyria which enabled this seed to germinate.

Towards the end of the Assyrian King Shalmaneser III's reign, his sons began to squabble and fight over the old king's legacy. The subsequent struggle gave rise to a period of weakened kings, ambitious governors and a powerful dowager Queen Sammurammat (Queen Semiramis of classical lore). Eventually Tiglath Pileser III (745 – 727) usurped the throne after a revolt at Kalhu, and became a strong ruler of the old school. From this point onwards the days of Urartu's heyday were numbered, although the kingdom had another century and half before its final demise.

In some ways the inhabitants of the lands of the Uratri and Bianili had unification forced upon them by four centuries of raiding, and they were not alone Aram-Damascus was the focus of a short lived Levantine alliance against Assyria.

However, in Urartu's case this led to the rule of one dynasty and the development of a kingdom with a distinct identity. This is reflected in the development of an artistic style that is instantly recognisable as Urartian. This was obviously palace art of the ruling dynasty, and owed as much to Assyrian models as Urartian statecraft. However, some striking artefacts survive such as a group of bronze statuettes of deities, lions but mostly splendid mythical creatures that combine the bodies of bulls, lions and eagles with the human form. These pieces were once part of a single throne, thought to have been discovered at Toprakkale by treasure hunters, and are now scattered between collections in Paris, London, St. Petersburg and New York. As for Urartian monumental art, almost nothing survives, with the exception of the statue of the God Teisheba, now in Van museum, but we know that it existed from Assyrian accounts. The centralised rule of the kings of Van also had an impact on the landscape of Urartu. The heirs of Sarduri were great hydro engineers and were responsible for building a significant number of canals to irrigate the land. There was evident pride in these undertakings as they were recorded by the Urartian kings in their inscriptions. The Şaram-Su canal, which dates from Menua's reign, runs from the Hoşap Valley to Lake Van, a distance of 45 miles, and is still in operation today, more than two and a half millennia later.

The Assyrian Revival

With the advent of the reign of Tiglath Pileser III in 745 BCE, came a revival in Assyria's fortunes at the expense of Urartu. Early in his reign Tiglath Pileser records that he defeated Urartu and her allies at the battle of Arpad in 743, and in 735 led an expedition against the capital at Tushpa, in which the Assyrians devastated the city outside, but failed to take the fortress on the rock. Sarduri II had presided over the zenith, and then decline of the kingdom, but how his reign came to an end is unknown. His son Rusa I was to preside over an even darker days. After a few quiet years the Assyrian menace returned in the form of Sargon II. Assyrian records show extensive espionage activity as Sargon gathered information about his enemies, especially Urartu. In 714 BCE the plans were complete and a massive Assyrian army marched out of Kalhu, with the objective of re-establishing Assyrian prestige beyond its northern frontier. We are blessed with a detailed account of this expedition, now housed at the Louvre, in which Sargon not only records the battles and hardships of his army, but also gives one of the most detailed descriptions of Urartu itself, to add to their laconic inscriptions. Sargon's armies defeated Rusa's forces at mount Uaush (today Mount Sahand). The invaders then cut through the lands of Urartu, and circled Lake Van, destroying villages, vineyards, orchards, and canal systems in a trail of destruction. There is no record that Van itself was attacked, but Sargon's final gesture was perhaps more cruel as he devasted Urartu's close ally Musasir, and destroyed the temple of Haldi, Urartu's chief deity. Sargon's account alleges that when Rusa heard about this desecration and the "removal of the God Haldi" to Assyria, he took his own life, although we cannot verify this. Strangely what the Assyrian account does reveal is the incredible richness of Urartu and its allies.

The Kingdom of Van had been humbled but it was still a significant power. The new king, Argishti II, made strenuous efforts to restore the kingdom's prestige over wavering governors and recalcitrant tributaries. Also, Argishti II's reign showed that the Urartians were still building fortresses and monuments. Some scholars of Urartu have questioned whether the Assyrian version of events tells the full story, and that even in the face of these attacks Urartu was more resilient. The mountainous nature of the kingdom meant that the Urartians could retreat inside mountain fortresses and take their flocks to hidden valleys. The visitor to this region is struck that from a high point one can literally see for dozens of miles, and an army can hardly approach unobserved. Assyrian records often say they shut the Urartians up in fortresses, which may indicate that once the Urartians were holed up in a fortress there was little that they could do, as the Assyrian siege techniques that worked so well in Palestine were unworkable in the mountains of Urartu.

The End of Urartu.

The Assyrian attack had undoubtedly been destructive, but Kings at Tushpa had managed to maintain their authority over the lands of Urartu. At the opposite end of the kingdom a far more deadly foe was taking shape that of transhumance. From the end of the eighth century BCE the peoples of the steppe, north of the Black Sea were moving. Stories of these migrations were still told in classical times, as Herodotus recounts that Scythians were forced southwards by the Massagetae, and fell upon a people called the Cimmerians, chasing them down into Asia Minor. Herodotus is famously unreliable, but part of the tale is supported by the facts. The Cimmerians hit Urartu first. Rusa I was compelled to devote attention to the defences of the northern frontier, and Assyrian records tell of an Urartian defeat at the hands of the Cimmerians in Rusa's reign. By the 7th century BCE the Cimmerians appear to have been accommodated, and were settled by Lake Van, and there is archaeological evidence that the Urartians employed Scythian mercenaries.

Assyria was also subject to attacks by these mounted nomads, and similarly fought the Scythians and hired them as mercenaries. At this time of instability relations with Assyria warmed, and Rusa II sent emissaries to congratulate King Ashurbanipal for his victory over the Medes in 654 BCE. The Kingdom of Van was still complete, although the last phase of Urartian history is somewhat shadowy. Rusa II and his son Sarduri III built an impressive second capital near to the rock of Van, on the hill of Toprakkale, named Rusahinili. It was also in the 7th century that the great defensive city of Teishebaini was built west of Lake Urmiah, on Urartu's north eastern edge. After this point we have the names of five consecutive rulers, but know nothing of their achievements, if any. What is clear is that an era of turbulence was reaching its peak, which would shatter the existing political map. Assyria was the first to fall. This empire, hated by its enemies, was crushed by an alliance of Babylonians and Medes. Herodotus contributes that the arrival of a Scythian army was the deciding factor in the fall of Ninevah, the last Assyrian capital, in 612 BCE.

The fall of the Kingdom of Van is shrouded in darkness. Urartu is thought to have succumbed in around 585 – 590 BCE, there is no written account and this timescale is not undisputed. Although the end of the Urartu is mysterious, we do have a witness to the fall. Boris Piotrovsky headed the excavation of the city of Teishebaini, now Karmir Blur in modern Armenia. Here we have the remains of a city that was besieged, and the archaeologists believe, was consumed in a great conflagration during a final night attack. Along with many treasures and everyday artefacts we have the remains of many Urartians, young and old, who had taken to the citadel when the city was attacked. Embedded in the walls are many arrowheads of the Scythian style, which indicate the identity of the attackers. Although Teishebaini was on the edge of the kingdom, the evidence is that the capital Rusahinili fell to a siege at around the same time, although the site was far less well preserved. At this point Urartu disappears from history, and frustratingly we cannot be sure who struck the final blows. Some Urartian treasures have turned up in Scythian burial mounds in the Caucasus, no doubt the result of plunder, and there is evidence that the power vacuum was filled by the emergent Median Empire. For the time being it is reasonable to assume that these two peoples were involved in Urartu's destruction.

At this point a new people appeared in the sources, the Armenians. Herodotus alleges they came from Phrygia in the west, but whatever the case they became dominant, giving their name to the region. As for the Urartians, although their achievements and identity were forgotten rapidly, the people themselves apparently remained where they were, and their monuments stood idle so that even locals could not say who built them.


Historical overview:

The area of Van Lake is the most fertile territory of the region, and as such it has attracted numerous settlers over the millennia. The oldest traces of human activity near Van were found at Tilkitepe mound, one of the first excavated mounds in Turkey. The site, located along the shores of Lake Van and a few kilometres to the south of the citadel of Van, is the only known source of information about the oldest cultures of Van predating the founding of Tushpa, the 9th-century BCE capital of Urartu. The site was excavated in three campaigns, in 1899, 1937, and 1939. The excavation finds of Tilkitepe played a leading role in the archaeology of the Eastern Anatolia for years. Level I starts at the end of the fourth millennium BCE and continues in the third millennium BCE while level O is the transition period from the third to the second millennium BCE. Other Bronze Age rural settlements discovered nearby are called Dilkaya and Karagündüz.

The beginnings of the Iron Age in Anatolia coincided with the rapid development of the Kingdom of Bianili in the eastern part of the region. This political entity emerged in the second half of the 9th century BCE in the area around Lake Van. This location had been known as Urartu, and the kingdom was also called Urartu by other peoples of the era, including the Assyrians.

The kings of Urartu ruled from Tushpa, the capital situated on the eastern shore of Lake Van. The earliest mention of Tushpa is in the context of the war between the Urartians and the Assyrians. The defeat of the Urartian king Sarduri I by Shalmaneser III of Assyria was commemorated by the inscriptions on the Balawat Gates from Kalhu, the Assyrian capital city. The remains of two sets of gates can now be seen in the British Museum's collection and the Mosul Museum. Small sections of the Shalmaneser bronze door bands are also at the Walters Art Museum in Baltimore and the Istanbul Archaeology Museums.

Despite the initial setbacks caused by the conflict with Assyria, quick territorial acquisitions allowed the Urartians to control vast lands of what is now eastern Turkey, northwest Iran, and Armenia. King Sarduri I is mentioned as the builder of a wall in an inscription on a small fortification west of the citadel of Tushpa. Therefore, it is also frequently accepted that he was, in fact, the founder of the city which is now known as Van. The inscription, written in Assyrian cuneiform, is called the Annals of Sarduri. It states that "This is the inscription of king Sarduri, son of the great king Lutipri, the powerful king who does not fear to fight, the amazing shepherd, the king who ruled the rebels. I am Sarduri, son of Lutipri, the king of kings and the king who received the tribute of all the kings. Sarduri, son of Lutipri, says: I brought these stone blocks from the city of Alniunu. I built this wall." It is also the oldest known Urartian inscription discovered so far.

King Menua, the grandson of Sarduri, greatly expanded the kingdom and organised the centralised administrative structure. He is also known as the builder of a canal and irrigation system that stretched across the country. Interestingly, several of these canals are still used nowadays. The most spectacular example of King Menua's irrigation system is Semiramis/Şamran canal that brought fresh water to the capital city of Tushpa, its gardens and fields, from the valley of the Hoşap River south-east of Van. Large stretches of this canal are still visible, along with the inscription stating that: "By the will of Khaldi, Menua, son of Ishpuini, has built this canal. This canal is named Menua Canal. Menua the powerful, the great king, King of Biaina, Prince of the city of Tushpa Menua speaks in the name of the dread Khaldi: Whosoever damages this inscription, whosoever overturns it, whosoever does such things according to his own desire or in the name of another, Menua warns that the dread god Khaldi, the god Teisheba and the Sun god Sivini will efface him from the sign of the sun."

Further written evidence of Urartian history was provided by other inscriptions found in the area of Van Fortress. One of these inscriptions is known as the Annals of Argisti I. This king, who ruled Urartu from 785 to 763 BCE, fortified the empire's frontier and is most remembered as the founder of Erebuni (modern-day Yerevan). His annals can be found on the face of the cliff of the Van citadel, above the stairs leading to his tomb.

The rule of his son, Sarduri II, from 763 to 735 BCE, marks the zenith of Urartian power. He also left the inscription in the area of Van citadel. The Annals of Sarduri II present him as a very successful king, despite the defeat he suffered from the Assyrian king, Tiglath-Pileser II. The inscription is on a stele, within a large rock niche, on the north side of the Van citadel rock. This location is known as Hazine Kapisi. There are two niches there, and the inscription is located in the bigger of them.

Soon afterwards, the Urartu Kingdom went into the period of decline. During the reign of Rusa I, from 735 to 714 BCE Assyrians and Cimmerians attack the kingdom. King Rusa I was crushingly defeated by Sargon II at Lake Urmia and subsequently committed suicide in shame. In the 7th century, Urartu Kingdom grew weaker and weaker, suffering the continuous attacks of Cimmerians and Scythians. In this period it became dependent on Assyria. Rusa II, son of Argishti II, who ruled from 680 to 639 BCE, was the last Urartian king who carried out significant construction projects. During his reign the massive fortress complex of Karmir-Blur, near the modern city of Yerevan in Armenia, was constructed. The circumstances and main actors of the final decades of Bianili/Urartu are unclear, but archaeological evidence suggests that the kingdom met a violent end. All the citadels erected by Rusa II were destroyed. The effective end of Urartu's sovereignty came in 585 BCE when the Medes took over the Urartian capital of Van.

The region of Urartu became the Satrapy of Armenia under the Achaemenids. In this period, the Van citadel was abandoned, but the name Tushpa was remembered as it was transformed into Thospitis and used to describe the lake, later known as Van. The Achaemenid rule over Van is now remembered because of the inscription left on the southern face of the citadel by King Xerxes. The history behind this inscription is peculiar. The place for it had been prepared by King Darius, the father of Xerxes, but he never got round to inscribing it. Thus, Xerxes intended to fill in the void by informing the readers that his father did not make an inscription: "King Xerxes says: King Darius, my father, by the grace of Ahuramazda built much that was good, and he gave orders to dig this niche out, but because he did not make an inscription, I ordered this inscription to be made."

Actually, the inscription is much longer, and it consists of three columns of 27 lines written in Old Persian, Babylonian, and Elamite. It has been preserved in almost perfect condition, and it is the only Achaemenid royal inscription that can be seen outside Iran. The trilingual inscription of Xerxes significantly contributed to the decipherment of Old Persian cuneiform by Eugène Burnouf in the mid-nineteenth century. The inscription is situated on the southern face of Van citadel, some 20 meters above the ground.

In time, the town developed to the south of the citadel, and it continued its existence until the First World War. Successive states that ruled the area were the Achaemenids, Armenians, Parthians, Romans, Sassanid Persians, Byzantines, Arabs, Seljuks, Safavids, Afsharids, Ottomans, and Russians. Therefore, the ancient ruins of the Urartian fortress now support the walls constructed during the medieval era and the Ottoman rule.


Erebuni Fortress – the Founding of Yerevan

Just outside of Yerevan lies an arid hill overlooking the Ararat plain, that is known as Arin Berd. The name in Armenian means “Fortress of the Blood.” It is home to the ruins of an 8 th century BC city of the Urartian Kingdom called Erebuni, which is the origin of the modern name Yerevan.

I made a note to visit this place during my travel in Armenia, not only due to its antiquity, but also due to the connection I would feel with the great civilizations of the Near East. Urartiu, the earliest identifiable predecessor of Armenians, thrived at a time when its chief rivals were the Assyrians, the Medes, and the mysterious Cimmerians.

A cuneiform inscription found inside the fortress states that Erebuni was built by Argishti, the son of Menua, the king of Urartiu in 782 B.C. This means that Erebuni predates the founding of Rome by nearly 30 years. In the inscription, Argishti proudly proclaimed that “The land was a desert, before the great works I accomplished upon it. By the greatness of Khaldi, Argishti, son of Menua, is a mighty king, king of Biainilli (an early form of Van, seems to be local name of the kingdom), and ruler of Tushpa.” It is known that the city was built through the labor of captured prisoners of war. This could be the origin of the hill’s name.

The wind blew dust into my eyes as I climbed Arin Berd under the early summer sun. Armenia is not a desert country, being situated in the southern Caucasus mountains, but south of Yerevan – the terrain becomes increasingly dry and arid. The climb is relatively simple, aided by stairs, and a fountain at the foot of the hill. At the summit, the fortress is surrounded by the ruins of thick walls that once stood nearly 40 feet tall. The fortress is triangular, with the entrance being found at the southeastern section of the outer wall, beckoning the traveler to enter the world of the ancient Near East.

Just beyond the entrance is a central yard, which was once used for ceremonies and parades. The ruins of palaces, residences, and fire worship temples can be seen, yet my eyes were taken by the ruins of the temple of Khaldi. Despite being covered in Russian and Armenian graffiti, it was still possible to see beautiful geometric and floral murals on the wall, with vivid frescos, including one of the god himself – standing upon a lion. While the other buildings inside the city appear to have had stone or adobe floors, the temple appears as if the floor might have been made of wood. To the east of the temple can be found economic structures including grain, oil, and wine storehouses. Another cuneiform inscription can be found there, stating that the storehouses were constructed by Sarduri, the successor of Argishti.

Argishti’s successors, Sarduri II and Rusa I, continued work on the fortress, enlarged it, and used it as a staging ground for wars of conquests to the north. However, once the nearby town of Teishebaini was constructed, Erebuni began to lose its importance. It survived the establishment of Persian dominance due to becoming a center of the satrapy of Armenia. Over the centuries, modern Yerevan would sprawl on the plains below the hill.


The Erebuni Fortress Archaeological Museum

The first excavation of Erebuni Fortress took place in the late 19th century, when a cuneiform inscription was found commemorating the construction of an ancient granary. A more intense phase of excavation began in 1950, soon after which the city’s founding cuneiform inscription was discovered. And in 1968, an archaeological museum opened up at the base of the fortress.

Few foreign visitors are likely to have heard of the ancient kingdom of Urartu. The museum, then, serves as a great primer on the kingdom and its culture. Furthermore, you can see artifacts found at the fortress above along with elsewhere in Yerevan.

Urartu, which formed in the 9th century BC, is considered to be the first unified kingdom formed in historical Armenia. Erebuni, however, was just a distant outpost.

The kingdom’s capital was at Van, a city situated next to Lake Van in modern-day Turkey. That’s why Urartu is also commonly referred to as the Kingdom of Van (Actualizar: I’ve since visited Van – stay tuned for the article).

In 782 BC, the Urartian king Argishti I headed northeast to conquer the land in the Ararat Valley. He took prisoners from the towns around the valley, forcing them to build the new city of Erebuni. And they also built a fortress atop a hill which would come in handy for protecting Argishti’s recent acquisitions.

A relief of the god Teisheba

A relief of the god Khaldi

One of the first things visitors encounter upon entry to the museum are two huge steles adorned with high relief carvings. While the pieces are clearly modern recreations, the gods depicted in them are anything but.

The Urartian pantheon consisted of dozens of different deities. In total, the names of 79 different gods have been found inscribed among the ancient ruins of Van.

Among the most important ones were Taisheba, the god of war and thunder and Shivini, the sun god. But none so important as Khaldi, the sky god, who was worshipped as the supreme deity of Urartu.

Over to the side, visitors can find original cuneiform inscriptions that were found at Erebuni Fortress. They typically praise Khaldi in addition to King Argishti. Judging by the English translations provided on the plaques below, many of them more or less repeat the same message.

Amazingly, Erebuni Fortress’s founders created an underground piping system to feed water to the citadel. The pipes were made of stone parts, each about 1 meter long, which were carved to lock together. And the water was likely sourced all the way from the Garni area.

It’s remarkable what an advanced piping system this little-known kingdom was able to create so long ago. In fact, it would set to standard for successive kingdoms who controlled the area for centuries to come.

Urartians cultivated things like millet, wheat, hemp, sesame and various lentils. Grains were ground up and stored in large stone granaries. And the Urartians raised large numbers of cattle, horses, sheep and goats.

The Ararat Valley (modern-day Armenia) contained fertile land that was especially important for feeding the rest of Urartu. The region was also home to many vineyards, and Urartu had a well-developed winemaking culture.

The Urartians largely worked with iron, but they also used metals like bronze, copper and gold. And they often casted large statues of their kings and gods in bronze, though none of them seem to have survived.

Also on display you’ll find various weapons, earthenware pottery, small figurines of gods, fragments of murals found at the palace above, and an old helmet once worn by Argishti. But my personal favorite piece was an intricately designed drinking horn featuring an Urartian god smiling serenely atop a horse.

A separate open-air room of the museum contains even more relics, such as more cuneiform inscriptions (praising Khaldi and the king) and large vessels.

There’s also a beautiful recreation of traditional Urartian art that was painted in the late 1960s. But without seeing the signature at the bottom, one would think it was uncovered straight from the ruins!

Interestingly, one of the stone slabs was used at a monastery called Tanahat. The other side was carved with a cross, though the inscription on the back remains well preserved. It’s highly unlikely that the builders of the church would’ve had any idea what the inscription said.

But what would become of the ancient kingdom of Urartu? Supposedly, Urartu’s prominence would fade following an invasion by the Assyrian King Sargon II in 714. A later Urartian king named Rusa II (684-645) tried to revive the kingdom, reconstructing many of its fortresses and towns. Nevertheless, Urartu’s power continued to decline.

The kingdom was repeatedly attacked by nomadic tribes such as the Scythians, and it eventually collapsed sometime in the 6th century BC. Eventually, the land around Erebuni Fortress was taken over by the Persian Achaemenid Empire (famous for historical kings like Cyrus the Great and Darius). The Persians maintained Erebuni Fortress and it remained an important administrative center for the region.

A model of Erebuni Fortress

Erebuni

In modern Armenia, there are two excavated sites which provide much of our information about the Urartu. Both lie on the outskirts of Yerevan: the better known, but probably originally the less important is Erebuni, for Erebuni is the one that has been turned into a grand visitor display.

It lies at the end of a splendid avenue – Soviet planning at its most grandiloquent, which leads up to a large museum with finds from both sites, with a long stairway to the fort above. Though for buses and privileged visitors there is a road round the back which leads up to the top (see header) , where the whole palace has been restored, with the walls rebuilt three feet high.

In the subsequent Persian era, the Palace was substantially rebuilt, and it is a little difficult to know how much of the restoration belongs to the subsequent Persian palace. Indeed, it continued to be occupied to some extent throughout the Middle Ages, and the people of Yerevan would like to believe that the name Yerevan is actually derived from Erebuni.

When one approaches the site, the defences are impressive. There is only one entrance, to the south, where a V-shaped enclosure leads to the only gate.

Once inside the gate was a large open space filled with column bases, which is an apadana, a Persian columned hall. This would have been the main ceremonial entrance hall to a Persian palace. Was this part of the original Urartian palace, or is this a later addition, made when this became a Persian palace?

On the south side of the Apadana is a low mound, which is said to be the base of a mini ziggurat. Is this, again, a later Persian addition?


The plan of the palace. The entrance is to the bottom right, by the red arrow.This leads in to the ceremonial area, in blue, with the palace in red beyond, and the servants quarters in yellow to the right.

In the ceremonial area( blue), the most important building is the Apadana (4a), while 4b is the mini ziggurat.

The Palace area (red) is a rabbit warren of small buildings, but (9) and (9a) are the two Fire Temples.

In the servants quarters (yellow), structure 6 when excavated was a storage area of the Persian period, but it may have been the major ceremonial hall of the Uratian era.


The Entrance to Palace, as restored. The actual palace was, as so often rather unimpressive, a rabbit warren of small rooms.


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