Diverso

El duro otoño de la Unión (1861)


Con la aplastante derrota en Bull Run (21 de julio de 1861), volaron las esperanzas de una rápida victoria para el Norte. Para el presidente Abraham Lincoln, ahora se trataba de poner a la Unión en condiciones de ganar una guerra de desgaste, un conflicto prolongado, mientras gestiona las necesidades de política interna y plazos electorales. Su primera tarea sería encontrar un hombre a quien confiar la onerosa tarea de reorganizar el principal ejército norteño, muy aplastado en Bull Run, y convertirlo en una máquina para derrotar. Su elección recaería rápidamente en George McClellan.

El hombre providencial

George Brinton McClellan tenía 35 años en 1861. Un estudiante brillante, ingresó a West Point a la temprana edad de 16 y se graduó segundo en 1846. Como oficial ingeniero, sirvió con distinción en México. Después de la guerra, primero se destacó por traducir del francés un manual de instrucciones sobre el uso de la bayoneta, antes de ser enviado a Europa en 1855, como observador durante la Guerra de Crimea. Sus informes sobre la evolución de las tácticas durante el conflicto le darán una reputación de ser un estratega prometedor y clarividente. Una reputación que alimentaría aún más escribiendo un manual de instrucciones propio, esta vez destinado a la caballería, y que adoptaría el ejército federal. McClellan también diseñará un modelo de sillín que llevará su nombre y será ampliamente utilizado a partir de entonces.

Sin embargo, el cuerpo de ingenieros solo le ofreció perspectivas de ascenso muy lejanas. Habiendo realizado ya, durante su servicio en el ejército, estudios de prospectiva para futuras líneas ferroviarias, aprovechó esta experiencia para dimitir y convertirse en ingeniero ferroviario, en 1857. En ese momento, la red ferroviaria de EE. UU. se estaba expandiendo rápidamente y trabajar en esta industria representaba la garantía de un salario cómodo y una posición social prominente. También fue en esta época cuando se encontró por primera vez con la política, acercándose a los círculos demócratas en Illinois, donde trabajaba.

Cuando estalló la Guerra Civil, se sintió dolorosamente la necesidad de que los generales comandaran el ejército de voluntarios formado por Lincoln. La reputación de McClellan como estratega no se ha desvanecido y su corta edad no se ve como un obstáculo. El gobernador de Ohio, William Dennison, le ofreció el mando de sus voluntarios estatales y McClellan aceptó a principios de mayo. Pasa las siguientes semanas disfrutando de su ejercicio favorito, desarrollando planes estrategicos, que luego presenta al general Scott. Este último los rechaza, no sin felicitar a su autor.

En junio, McClellan se dispuso a conquistar West Virginia y ganó tres pequeñas escaramuzas en Philippi, Rich Mountain y Corrick's Ford. Estos éxitos se celebran con pompa y circunstancia en el Norte, donde la prensa no duda en hacer de McClellan un nuevo Napoleón. Además, a raíz de la derrota de McDowell en Bull Run, es obvio para todos que McClellan está El hombre para el trabajo para reemplazarlo. El 26 de julio, George McClellan recibió el mando del departamento militar del Potomac de Lincoln.

Nacimiento de un ejercito

La primera tarea de McClellan fue reorganizar los regimientos derrotados del ejército de McDowell en una fuerza digna de ese nombre. El gobierno federal se lo puso fácil: para el 22 de julio, Lincoln había convocado a 500.000 voluntarios durante tres años, mientras que el Congreso estaba a punto de duplicar el tamaño del ejército regular. Nuevos regimientos llegarían a Washington en las semanas y meses siguientes. El 20 de agosto, estas tropas se combinarían en una sola fuerza, llamada Ejército del Potomac. Este último sumaría cerca de 200.000 hombres a finales de 1861.

McClellan había un talento indudable para la formación y la organización. Le dio al Ejército del Potomac una estructura rigurosa, cuyos elementos pasarían los próximos meses ejercitándose concienzudamente. Los voluntarios entusiastas se convirtieron gradualmente en verdaderos soldados, entre los que McClellan fue particularmente popular. Vagando incansablemente por los campos alrededor de Washington, haciendo múltiples inspecciones, el jefe del ejército del Potomac estaba preocupado por su bienestar y moral. Los hombres le devolvieron el dinero, tratando con respeto al hombre a quien su estatura mediocre y su conducta cuidadosamente cultivada de pequeño cabo napoleónico les habían hecho conocer cariñosamente como Pequeño Mac.

Sin embargo, tenía dos defectos importantes de los que nunca se desharía. El primero fue su irracional propensión a sobreestima la fuerza del ejército que se enfrenta a él. Esta falla se vio agravada por las enfáticas estimaciones de los servicios de inteligencia de la Unión dirigidos por Pinkerton. Durante su mandato, McClellan seguiría convencido de que el ejército del sur de Joseph Johnston superaba en número al suyo, cuando en realidad no contaba con más de 60.000 soldados. Esta creencia fue tal que paralizó en él cualquier inclinación a realizar operaciones ofensivas a gran escala.

McClellan creía que los sureños habían instalado cañones pesados ​​en Manassas y estaban a punto de sitiar Washington. Por lo tanto, fortificó la ciudad y la capital federal se erizó con cientos de piezas de artillería mientras los ingenieros la rodearon con cincuenta fuertes de tierra. En realidad fue solo un artimaña de los confederados : cuando evacuaron Manassas en febrero de 1862, se dio cuenta de que los famosos cañones pesados ​​en cuestión no eran en realidad más que simples troncos de árboles talados y pintados de negro. Posteriormente fueron bautizados con ironía Armas cuáqueras, en referencia al movimiento religioso, notoriamente pacifista, de los cuáqueros.

Crisis de mando

El otro defecto de McClellan fue su enorme vanidad. El jefe del Ejército del Potomac se consideraba muy bien a sí mismo, y sin duda era ambicioso, aunque fingiera pensar lo contrario. También tenía la debilidad de ceder con bastante facilidad a la adulación; así, cuando la prensa lo comparó con ditirambo con Napoleón Bonaparte, estuvo bastante inclinado a creerlo. Esto afectaría su relación con el gobierno y sus superiores.

Su primer objetivo fue General Scott. Los dos hombres tenían una visión muy diferente de la conducción de la guerra. El viejo general en jefe favoreció un enfoque destinado a sofocar la economía del sur: control del valle de Mississippi y bloqueo de la costa. Una estrategia segura, pero con resultados lejanos y que requiere mucho tiempo. La visión pragmática de Scott fue refutada por McClellan que, como buen teórico, prefirió lanzar una campaña decisiva al más puro estilo napoleónico. Este desacuerdo solo creció con el tiempo, McClellan vio a Scott como un obstáculo para la implementación exitosa de sus planes, que dejó prácticamente sin nadie.

Termina ganando su caso. Winfield Scott, de 75 años, ya no estaba en condiciones físicas para ejercer el mando. Su sobrepeso le impedía montar a caballo y mostraba una molesta tendencia a quedarse dormido durante las reuniones. Agotado por las reiteradas negativas de McClellan a contarle sus planes, Scott terminó ofreciendo su renuncia a Lincoln, mientras McClellan mostraba cada vez más su desconfianza hacia su jefe. Incapaz de permitirse el lujo de molestar a la opinión pública, que sabía que defendería Pequeño Mac, el presidente termina aceptando, y Scott dejó el ejército 1er Noviembre de 1861 después de 53 años de servicio.

Nombrado para sucederlo como Comandante en Jefe del Ejército, McClellan combinó ese mando con el del Ejército del Potomac. Si se deshizo de Scott, McClellan se encontró rápidamente contra el propio Lincoln. El presidente estaba empezando a impacientarse ante la inacción de su comandante en jefe, mientras que éste desdeñaba la inexperiencia militar del jefe de Estado, a quien consideraba ignorante de estrategia. Es más, la vanidad de McClellan lo llevó a creerse capaz de asumir efectivamente el mando en jefe y el del Ejército del Potomac, algo que Lincoln dudaba seriamente.

Humillación norteña en Ball's Bluff

Aunque permaneció alrededor de Washington durante el otoño de 1861, el Ejército del Potomac llevó a cabo algunas operaciones a pequeña escala en el norte de Virginia. Uno de los principales problemas que encontraron los generales durante la Guerra Civil fue falta de mapas confiables. En tiempos de paz, el cuerpo de ingenieros topográficos del ejército regular estaba limitado a 39 oficiales, que eran muy pocos para trazar un mapa de un país tan grande y mantener actualizados los mapas existentes. A menudo, al comienzo de la guerra, teníamos que conformarnos con mapas comerciales, cuya precisión a menudo dejaba algo que desear.


Fue en parte para trazar un mejor mapa del norte de Virginia que McClellan, a mediados de octubre de 1861, ordenó a parte de su ejército, las divisiones de George McCall y Charles Stone, que cruzaran el Potomac para liderar una serie de pequeñas operaciones en el condado de Loudoun y alrededor de Leesburg, a unos cincuenta kilómetros río arriba de Washington. También se trataba de probar la reacción de las fuerzas confederadas en este sector, y descubrir el motivo de los movimientos de las tropas del Sur observados durante los días precedentes.

El 20 de octubre, Stone dirigió una pequeña manifestación en la costa de Virginia con solo una fracción de sus fuerzas. Como parte de esta operación, una patrulla federal descubrió lo que creían que era un campamento del sur a la altura de Ball’s Bluff, un acantilado con vistas al Potomac. Al amanecer del día siguiente, Stone envió a uno de sus regimientos para atacar el campamento, que resultó ser un seto ordinario de árboles, confundido con una hilera de tiendas debido a la oscuridad. Informado del error, Stone envió a uno de sus líderes de brigada, el coronel Edward Baker, para realizar un reconocimiento más profundo del área.

Baker era un político prominente que había servido en la legislatura de Illinois, entre otros. Él estaba ahí se hizo amigo de Abraham Lincoln, quien, como él, era abogado. Baker luego se estableció en la costa oeste, primero en California, luego en Oregon. Fue elegido senador de ese estado en 1860, por lo que estaba en Washington cuando estalló la guerra. Ansioso por involucrar a California y Oregon en la represión de la rebelión, reclutó a varios regimientos en Pensilvania. Estas unidades, armadas a expensas del gobierno californiano, fueron luego reagrupadas dentro del Brigada de california, del cual Baker recibió el mando.

Baker se enteró rápidamente de que el regimiento norteño que había cruzado el río había participado en varias escaramuzas contra pequeños destacamentos del sur. Reunió todas las unidades que pudo encontrar cerca y procedió a llevarlas a través del Potomac. Sin embargo, no tuvo en cuenta los medios muy limitados a su disposición para hacerlo, ya que allí no había vado ni puente. Los pocos barcos disponibles pronto fueron insuficientes, ralentizando seriamente la operación. Ya era bien entrada la tarde cuando el último de los 1.700 hombres de Baker puso un pie en la orilla sur del Potomac.

Mientras tanto, las sucesivas escaramuzas alrededor de Ball's Bluff habían llamado la atención de Nathan Evans, cuya brigada confederada estaba vigilando el área alrededor de Leesburg. Evans envió refuerzos a la escena, hasta que tuvo una fuerza aproximadamente equivalente a la de Baker. La lucha permaneció incierta hasta Baker sea asesinado después de dos horas de lucha. Los norteños luego intentaron liberarse rompiendo las líneas confederadas, pero fallaron. Pronto solo tuvieron que retirarse a través del Potomac, un movimiento que la falta de botes y la presión de los sureños convirtió en desastre.

Washington avergonzado

En total, la Unión perdió casi mil de los 1.700 hombres comprometidos. Al no poder volver a cruzar el río, más de 500 soldados fueron hechos prisioneros. A los 50 o más muertos, se sumaron decenas y decenas de ahogados, cuyos cadáveres se desplazaron en los días siguientes a Washington, dando a los habitantes de la capital una espantosa prueba visual de la El fiasco de Ball's Bluff. Aunque relativamente altas en términos absolutos, las pérdidas confederadas parecían escasas en comparación: apenas 150 hombres.

A estas muertes se sumó la de Baker. Fue la primera vez que un senador en funciones fue asesinado en el campo de batalla. Después de la muerte de Elmer Ellsworth en mayo, la de Edward Baker fue una vez más un golpe para Lincoln, quien perdió a un segundo amigo en la batalla en menos de seis meses. Pero esta vez el repercusiones políticas Iban a ser mucho más graves, porque el Congreso estaba muy agitado por la muerte de uno de sus miembros. La conducción de la guerra por parte del poder ejecutivo fue cuestionada y la legislatura federal exigió una explicación.

Para obtenerlo, el 9 de diciembre de 1861, un Comité del Congreso de los Estados Unidos sobre la conducción de la guerra. Integrado por miembros del Senado y de la Cámara de Representantes, tanto republicanos como demócratas, se embarcó de inmediato en una serie de audiencias para establecer los motivos de las derrotas sufridas en 1861. Rápidamente dominado por los republicanos radicales, llegó a sospechar de los derrotados o tímidos generales de deslealtad a la Unión, creando un ambiente deletéreo en el alto mando norteño.

En cuanto a Ball’s Bluff, fue el general Stone quien pagó el precio. Inicialmente había sido exonerado de cualquier culpa por su superior McClellan, tan evidente que fue Baker quien cargó con la culpa de la pérdida. Pero el Comité estaba buscando un chivo expiatorio vivo, y en febrero de 1862 la posición de McClellan se había vuelto precaria, y su inacción crónica lo hacía sospechoso a los ojos del Comité. Por lo tanto, "soltó" a Stone, quien fue arrestado arbitrariamente y encarcelado, sin cargos ni juicio, hasta octubre, cuando fue absuelto definitivamente.

El 20 de diciembre de 1861, la humillación de Ball's Bluff fue finalmente aliviada por un Éxito del norte en Dranesville. J.E.B. Stuart, que había sido ascendido a general tras su actuación en Manassas en julio, tenía la tarea de buscar suministros para el ejército confederado en el condado de Loudoun. En el camino, se encontró con la brigada norte de Edward Ord, que le bloqueó el camino después de un breve compromiso de dos horas. Los sureños sufrieron pérdidas considerables, sobre todo debido a un intercambio de salvas entre dos de sus regimientos, pero lograron retirarse sin preocuparse. No obstante, la Unión mantuvo el control, terminando así el año con una nota más positiva en el teatro de operaciones de Virginia.


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