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La lucha por los estados fronterizos: Virginia


El estado de Virginia fue, en 1861, uno de los más grandes y prósperos de la Unión. Apodada “la Madre de los Presidentes” por el número de sus hijos que ascendieron al cargo supremo (comenzando por el primero de ellos, George Washington), Virginia fue también la primera colonia de habla inglesa fundada en el continente norteamericano. , en 1607. Desde su antigüedad, había mantenido una estructura social basada en una "aristocracia" de plantadores que cultivaban principalmente tabaco. Al igual que los que operan las plantaciones de algodón del Viejo Sur, estas familias fueron tanto los garantes como los inventores del "estilo de vida" del Sur, y los primeros esclavos fueron importados a Virginia poco después de su fundación.

Situación estratégica

De modo que la secesión del estado no fue de extrañar. En el escenario de la sangrienta revuelta de esclavos encabezada por Nat Turner en 1831, y la represión ciega y feroz que siguió, Virginia había reforzado desde entonces su milicia para garantizar su propia seguridad. La crisis de anulación, que enfrentó al gobierno federal con los estados del sur por los aranceles en 1832-33, aumentó la necesidad de una milicia fuerte a los ojos de los gobernantes de Virginia. La incursión de John Brown en 1859 no dejó de recordarnos esta doble necesidad de proteger al estado y su soberanía. En consecuencia, la milicia de virginia fue quizás, en 1861, el mejor de todo el país. Bien entrenado, también estaba equipado con artillería reciente.

Las Fuerzas Armadas Federales, por su parte, mantuvieron tres grandes instalaciones en Virginia. Arsenal de Harper's Ferry, objetivo de John Brown en 1859, contenía 100.000 rifles y grandes cantidades de material de guerra. Además, acababa de ser modernizado para ensamblar el nuevo rifle Springfield Modelo 1861, que recién comenzaba la producción. Ubicado en el norte del estado, fue uno de los dos únicos sitios así equipados; el otro, como su nombre indica, Springfield Dockyard en Massachusetts.

Entonces vino Astillero Gosport, ubicado en el sureste de Virginia, en las inmediaciones del puerto de Norfolk. Entonces era uno de los principales arsenales de la Marina Federal, aunque la industrialización de Nueva York le había robado el primer puesto en la construcción de nuevos barcos. Norfolk siguió siendo el sitio principal para la conservación y el mantenimiento de un sistema `` ordinariamente '', es decir, puesto en reserva, necesario por la escasez crónica de fondos y tripulaciones que enfrenta Estados Unidos. Luego se enfrentó a Navy.

Finalmente, en una franja de tierra frente a Norfolk, al otro lado del estuario del río James, se encontraba la fortaleza Monroe. Como indicaba su nombre algo pomposo, fue el fuerte más grande jamás construido en América del Norte en ese momento. La piedra angular de las fortificaciones costeras de la bahía de Chesapeake, cerró notablemente (con Fort Calhoun, ubicado enfrente) el acceso al James a través del canal de Hampton Roads.

Virginia en 1863, con el territorio de Virginia Occidental. En azul, la línea del ferrocarril Baltimore y Ohio. Mapa de época, anotado por el autor.

La milicia toma el control

Inmediatamente después de la secesión de Virginia, su gobernador John Letcher ordenó a su milicia que poseer de estas instalaciones. El arsenal de Harper's Ferry fue el primer objetivo. El 18 de abril, varias compañías de milicianos de Virginia marcharon sobre la ciudad. El arsenal, que apenas estaba más protegido que cuando John Brown intentó apoderarse de él, fue evacuado por su pequeña guarnición federal, que intentó sin éxito prenderle fuego. Las valiosas máquinas, y en particular las torres utilizadas para llevar los cañones de las armas de fuego, fueron desmanteladas y reinstaladas en Richmond, donde suministraron rifles a los ejércitos confederados (rebautizados para la ocasión como "modelo Richmond 1861") durante el resto del período. guerra. Abandonado tres meses más tarde por los sureños, el arsenal de Harper's Ferry fue arrasado por los federales.


El astillero de Gosport pronto sufriría la misma suerte. Esto está mejor protegido que el arsenal de Harper's Ferry (por un destacamento de infantería de marina), los virginianos recurrieron al engaño para apoderarse de él. Se aprovecharon de la complicidad de William Mahone, futuro general y entonces director de la empresa ferroviaria Norfolk y Petersburgo. Hizo que sus trenes hicieran viajes de ida y vuelta incesantes, para hacer creer a la guarnición del norte que los virginianos estaban concentrando grandes fuerzas en Norfolk. La trampa funcionó: el capitán McCauley, que comandaba el arsenal, quemar antes de evacuar a sus hombres a la Fortaleza Monroe.

Se hundieron nueve barcos, pero la gran prisa con la que se llevó a cabo la operación no provocó la destrucción total de las instalaciones. Por lo tanto, el Sur heredó una gran cantidad de cañones, así como equipos que le permitieron comenzar a construir nuevos barcos. Además, la fragata de vapor USS Merrimac había sido incendiado pero no hundido: los confederados pudieron recuperar el casco, transformándolo en un acorazado, el CSS Virginia. Con unos pocos buques requisados ​​o sacados de Servicio de reducción de ingresos (el antepasado de la Guardia Costera), los sureños podrían así constituir un embrión marino.

Las cosas no fueron tan exitosas frente a Fortress Monroe. Si no hubieran estado custodiados por un puñado de soldados como era el caso en la mayoría de los fuertes de antes de la guerra, sus armas podrían haber sido un objetivo fácil. Pero el perspicaz, a pesar de tener 77 años, comandante del Departamento Militar del Este, el general John Wool, había trasladado allí tantas tropas como le fue posible durante las semanas anteriores. Estos refuerzos ponen la fortaleza protegida de una mano amiga e, incapaces de sitiarlo, los virginianos se contentaron con construir algunas fortificaciones en la península al final de la cual se encontraba Fort Monroe. Los sureños se consolaron ocupando Fort Calhoun, al otro lado del canal de Hampton Roads.

Los norteños contraatacan

Aparte de estos reveses, la Unión sufrió otro revés en los días posteriores a la secesión de Virginia. Teniente coronel Robert lee, que había servido anteriormente en un regimiento de caballería en Texas, había sido ascendido a coronel y llamado a Washington. Se le consideraba un oficial leal de la Unión y uno de los más brillantes de todo el Ejército Federal; por lo tanto, por recomendación del general Scott, Lincoln se ofreció a tomar el mando de las defensas de Washington. Viniendo de una de esas antiguas y prestigiosas familias de Virginia, Lee se mantuvo fiel a su estado, rechazó la oferta del presidente y renunció. Unos días más tarde, tomó el mando de la milicia de Virginia. Su deserción causaría un gran daño a la Unión, incluso si esto todavía era insospechado en 1861.

Inicialmente, las fuerzas federales se abstuvieron de realizar cualquier operación militar importante contra Virginia. La secesión iba a ser ratificada por referéndum popular el 23 de mayo, y el gobierno del norte todavía tenía esperanzas de que los sindicalistas estatales lograran bloquearla. Demasiado: 78% de los votantes aprobaron la secesión. Mientras tanto, los norteños estaban contentos con pequeñas operaciones navales contra las baterías de artillería que los sureños habían comenzado a instalar en las costas de Virginia, particularmente a lo largo del Potomac y alrededor de Norfolk. Así, media docena de compromisos indecisos tuvieron lugar hasta finales de junio.


Fue solo después del referéndum de ratificación que las operaciones militares cobraron impulso. Con la pérdida de Virginia consumida, el estado secesionista planteó una doble amenaza para la Unión. Por un lado por su evidente proximidad a Washington, y por otro lado porque si Lincoln no tenía entrenamiento militar, sin embargo había notado que la posición geográfica de Virginia amenazaba (como el resto de los Estados fronterizos) la profundidad estratégica de la Unión. El camino de hierro Baltimore y Ohio (abreviado B&O), vital para las comunicaciones con Occidente, cruzó su territorio, haciéndolo vulnerable a las acciones del Sur.

Por lo tanto, el presidente se propuso resolver estos dos problemas, comenzando por la seguridad inmediata de Washington. El 24 de mayo envió a su amigo Elmer Ellsworth, coronel del 11th Regimiento de Nueva York, ocupar la ciudad de Alejandría, frente a Washington, y las alturas que lo rodean. Ellsworth había aprendido la profesión legal de Lincoln, antes de trabajar activamente en su campaña presidencial. Se había propuesto reclutar un regimiento de voluntarios de los bomberos voluntarios de Nueva York, y los había dotado con un extravagante uniforme gris y rojo inspirado en el de los zuavos del ejército francés, de ahí su apodo de Zuavos de fuego.


Apoyados por elementos del ejército regular, los "bomberos" no encontraron resistencia y se apoderaron de sus objetivos. Fue en esta ocasión que el gobierno federal confiscó la vasta propiedad en poder de la familia Lee, donde establecerá el Cementerio Nacional de Arlington de la posguerra. La operación aún le costó la vida a Ellsworth: al ver una bandera confederada en el techo de un hotel, fue a derribarla, pero el propietario le disparó y un soldado lo mató. La prensa norteña convirtió fácilmente a Ellsworth en mártir, junto con su primer héroe de guerra.

Escaramuza en Big Betel

Las fuerzas del sur no permanecieron inactivas. Como la ratificación de la secesión significó la guerra para su estado, el gobernador Letcher ordenó a su milicia que tomar control de Baltimore y Ohio. Uno de los soldados que llevaría a cabo esta tarea era el coronel Thomas Jonathan Jackson, un ex oficial convertido en profesor en el Instituto Militar de Virginia en Lexington en el Valle de Shenandoah. Jackson era un líder susceptible con un comportamiento a veces extraño, engalanado con tics conductuales que su estatus futuro como leyenda de la causa sureña magnificaría enormemente a partir de entonces.

Su papel exacto en las operaciones alrededor del Baltimore y Ohio sigue siendo controvertido, especialmente a través de su biógrafo James Robertson. Lo que es seguro, sin embargo, es que los confederados mantuvieron el control del ferrocarril hasta junio, demoliendo muchos puentes y trasladar con éxito docenas de locomotoras y vagones a Richmond, tirados por caballos si era necesario: no había conexión directa entre el B&O y la capital del sur. El material ferroviario recuperado resultó ser de gran valor para la Confederación, que se encontraba particularmente en desventaja en esta área.

Los norteños, por su parte, utilizaron su control de la Fortaleza Monroe, en particular para hacer cumplir el bloqueo de las costas del sur, decretado por Lincoln el 17 de abril. Controlando tanto el estuario del río James como la entrada a la bahía de Chesapeake, el fuerte estaba en una posición ideal a este respecto. Varios regimientos de voluntarios fueron transportados allí, y a fines de mayo, el mando de estas tropas fue confiado a Benjamin Butler, el hombre que había "puesto en fila" Maryland, y cuyo gusto por las iniciativas unilaterales le dio botones al General Scott, el Comandante en Jefe del Ejército Federal.

Butler usó sus fuerzas para expandir su control sobre el área circundante, que durante el resto del conflicto se conocería solo como "la Península". A principios de junio, envió una fuerza de 3.500 hombres, bajo las órdenes del general Ebenezer Pierce, para probar las fuerzas confederadas que se enfrentaban a él. Estos últimos, comandados por John Magruder, eran casi tres veces menos en número, pero habían construido apresuradamente fortificaciones en el campo, con las que los combatientes de la Guerra Civil estadounidense pronto se familiarizarían, detrás de un pequeño río, el Marsh Creek, cerca de una iglesia bautizada Gran Betel. Allí fueron atacados el 10 de junio.


Completamente inexpertos, los norteños lucharon por ponerse en una posición de ataque y destruyeron cualquier sorpresa cuando uno de sus regimientos disparó contra otro, una consecuencia de la libertad que les quedaba a las unidades voluntarias para elegir su uniforme. El ataque desorganizado que siguió no tuvo éxito y los norteños se retiraron, dejando unos 20 muertos y 60 heridos, contra 1 muerto y 7 heridos en el lado confederado, así como una cierta cantidad de equipo. Esta escaramuza insignificante sobre el plan militar, sin embargo, infló la moral sureña, mientras que enardecía a la prensa norteña. Esto no dejaría, durante las siguientes cinco semanas, de Empujar la ofensiva para vengar la humillación.

Un estado cortado en dos

Sin embargo, los eventos más decisivos para Virginia en la primavera de 1861 fueron menos militares que políticos. Incluso más que Maryland, Virginia exhibió una gran disparidad geográfica. Se extendía por ambas laderas de los Apalaches, desde la costa atlántica hasta el río Ohio. Si bien el uso de la esclavitud tenía sentido en las plantaciones en la parte oriental del estado, por otro lado, la "institución particular" del sur tenía poca presencia en el oeste. Sin la influencia política de los plantadores, la secesión resultó ser muy impopular.

De hecho, los delegados que votaron en contra de la secesión de Virginia el 17 de abril se negaron a reconocer el resultado de la votación, reunidos en Wheeling, la ciudad más al norte del estado, el 13 de mayo. Pidieron a los unionistas de Virginia que se reunieran con ellos allí el mes siguiente y, el 11 de junio, se reunió una nueva convención en Wheeling. Allí formó nada menos que un contragobierno autoproclamado " gobierno restaurado de Virginia », Declarando las instituciones de Virginia vacantes y manteniendo la secesión nula y sin efecto.

Mientras tanto, el gobierno federal evidentemente apoyó la iniciativa y ocupó Wheeling para proteger a los unionistas. A finales de mayo, dio instrucciones a los voluntarios de Ohio para que siguieran invadiendo Virginia Occidental y, especialmente, para recuperar el control de la Baltimore y Ohio. El gobernador de Ohio nombró a un brillante oficial de estado mayor para dirigir a los voluntarios de su estado, que luego se convirtieron en ingenieros ferroviarios George mcclellan. Muy ambicioso y considerado un excelente estratega, partió el 26 de mayo.

Los norteños tomaron el control de la mayor parte de la región con bastante rapidez, encontrando resistencia por primera vez solo el 3 de junio en Philippi, cerca de Grafton: los confederados se disolvieron después de solo unos pocos disparos. Este éxito abrió la ruta del este para McClellan, contribuyendo significativamente a la toma de control de B&O por las fuerzas del norte. Una vez que se aseguró el control del ferrocarril, McClellan se trasladó al sur a partir del 27 de junio, con el objetivo de hacer retroceder a las fuerzas del sur a través de los Apalaches.


Se encontró con la principal fuerza enemiga el 11 de julio en Rich Mountain. El comandante confederado, el general Robert Garnett, tenía menos de 5.000 hombres para oponerse a los 20.000 norteños. Después de una pelea de dos horas en la que una fracción de sus fuerzas quedó aislada, Garnett decidió retirarse. Lo mataron dos días después en el Ford de Corrick, en una acción de retaguardia para cubrir su retirada; Garnett tuvo así el dudoso honor de ser el primer general asesinado durante el conflicto. Le seguirían muchos más, incluido su primo Richard Garnett, dos años después, en Gettysburg. En cuanto a McClellan, estaba aclamados como héroes en todo el norte.

De hecho, su victoria iba a ser decisiva. Una ofensiva del general Lee, lanzada en agosto de 1861, no tuvo éxito y los norteños retuvieron el oeste de Virginia. El gobierno restaurado de Virginia organizó, en los aproximadamente cincuenta condados bajo control federal, dos referendos que resultaron en su separación del resto del estado: en cierto modo, ellos a su vez se separaron ... pero para permanecer en la Unión, esto veces. El territorio así creado, nombrado por primera vez por el río Kanawha, se convirtió el 20 de junio de 1863 el estado de Virginia Occidental. Después de eso, el gobierno restaurado de Virginia continuó reclamando soberanía sobre otras áreas de Virginia ocupadas por los norteños, soberanía que entró en vigor después del final de la guerra.


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