Diverso

La batalla por Fort Sumter (12-13 de abril de 1861)


El bombardeo de Fort Sumter, en Charleston Bay (Carolina del Sur), fue la primera batalla de la Guerra Civil (1861-1865). El 12 de abril de 1861, los confederados atacaron a los norteños que intentaban abastecer el fuerte.

Comienzos difíciles

El 4 de marzo de 1861, AbrahamLincoln tomó el juramento en la Plaza del Capitolio, el edificio que alberga el Senado y la Cámara de Representantes, y asumió el cargo de decimosexto presidente de los Estados Unidos de América. La primera misión de su nuevo gobierno fue una de las más urgentes: tras el manifiesto fracaso de los diversos intentos de resolución pacífica, tuvo que encontrar la manera de calmar la crisis que había llevado a la secesión de los siete estados del Viejo Sur, y prevenir el país no se sumerge en una guerra civil.

Incluso antes de asumir el cargo, Lincoln fue considerado el presidente electo más odiado en la historia de Estados Unidos. Tal era la hostilidad hacia él en los estados esclavistas que se le habían amenazado de muerte. Lincoln había planeado viajar desde Illinois, su estado natal, a Washington en un viaje en tren de dos semanas, durante el cual planeaba visitar no menos de 70 ciudades y tranquilizar a la multitud de sus intenciones. Para garantizar su seguridad frente a las crecientes amenazas a su persona, había designado a un detective privado de Chicago, Allan Pinkerton.

Este último, oriundo de Escocia, había fundado una agencia de detectives con métodos innovadores, cuya reputación creció rápidamente a escala nacional. Habiendo resuelto varios casos de ataques a trenes en años anteriores, Pinkerton era considerado un experto en seguridad ferroviaria. El viaje transcurrió sin problemas a Baltimore, ubicado en el estado esclavista de Maryland, que tenía una alta proporción de secesionistas. Pinkerton se convenció rápidamente de que un conspiración se tramó contra Lincoln, y lo hizo atravesar la ciudad de noche con total secreto, contrario a lo anunciado.

Este complot probablemente imaginario - nadie fue acusado de nada - dañó gravemente la reputación de Lincoln, acusado de cobardía por toda la prensa estadounidense, incluidos los periódicos republicanos, y el presidente electo permaneció mortificado hasta el final del día. fin de sus días. Sin embargo, este asunto hizo feliz al menos a uno: Pinkerton, quien se ganó la confianza del presidente. Se encontró nombrado jefe de servicio secreto federal, quien bajo su liderazgo sería muy activo durante los años de guerra, pero de baja efectividad en general - Pinkerton y sus agentes tienen una tendencia molesta a exagerar los informes sobre las fuerzas enemigas y dejarse "envenenar" por sus contrapartes sureños.

Este no fue el único miembro en disputa de la administración Lincoln. Este último debe haber elegido a sus ministros tanto en base a las luchas por la influencia dentro del Partido Republicano como en sus habilidades reales. Así, sus cuatro principales oponentes en las primarias republicanas de 1860 fueron los cuatro ministros designados. William Seward se convirtió en Secretario de Estado (es decir, Ministro de Relaciones Exteriores), Salmon Chase Secretario del Tesoro, Edward Bates fue nombrado Fiscal General (Ministro de Justicia) y Simon Cameron heredó el Secretario de Guerra.

Si Seward y Chase hicieron maravillas en su gestión, respectivamente, de la diplomacia y las finanzas de la Unión (que atravesó el conflicto sin devaluar el dólar), no ocurrió lo mismo con Cameron, con habilidades limitadas, y que se consideró principalmente como notoriamente corrupto. Al entrar en el gobierno para satisfacer a la franja más moderada del partido, la de los viejos Whigs, lo dejó en enero de 1862, reemplazado por Edwin Stanton. Este último, un organizador talentoso, era un incansable adicto al trabajo, pero también un republicano mucho más radical. Gideon Welles, Secretario de Marina, demostró tener el mismo nivel de efectividad que Stanton.

La Confederación se organiza

El Sur también tenía un gobierno, activo el 25 de febrero. Sin embargo, su tarea se complicó enormemente por las disensiones internas, especialmente entre el gobierno confederado y los distintos estados. Además, la personalidad particularmente rígida del presidente Jefferson Davis no ayudó en las cosas y creó enemistades personales, lo que a su vez alimentó una inestabilidad ministerial ya patentado. La Confederación conoció así, en cuatro años, a tres Secretarios de Estado, tres Secretarios de Hacienda, cuatro Fiscales Generales y cinco Secretarios de Guerra.

El más hábil de ellos para permanecer en el lugar fue Judah Benjamin, que estuvo a cargo, sucesivamente, de Justicia, Guerra y Relaciones Exteriores. Fue en esta capacidad que realizó el trabajo más largo, donde se destacó en el arte de procurar en el exterior lo que le faltaba a la Confederación en su suelo (empezando por las armas), pero no logré que la reconocieran oficialmente por las grandes potencias europeas, el Reino Unido y Francia a la cabeza.


El padre de la constitución confederada, Christopher Memminger, heredó la Secretaría del Tesoro. Allí permaneció tres años y enfrentó las peores dificultades: privado de la mayor parte de su riqueza nacional (exportaciones de algodón) y de sus ingresos (derechos de aduana sobre las mercancías que el dinero del algodón permitía importar ), el Sur tuvo que recurrir a todos los medios posibles para financiar su esfuerzo bélico, siendo el principal la impresión de dinero. Esto resultó en una inflación Galopando: en cuatro años, el dólar confederado perdió el 98% de su valor.

Dada la continua interferencia de Jefferson Davis en los asuntos militares, el puesto de Secretario de Guerra no tuvo la misma importancia en el Sur que en el Norte. De hecho, el hombre que estuvo al frente de este ministerio por más tiempo, James Seddon, no causó una impresión particular. El jefe del departamento de armas y municiones del Ejército Confederado, Josiah Gorgas, fue en última instancia el organizador más eficaz de el esfuerzo de guerra del sur. A pesar de la casi total ausencia de industria en el Sur, estableció fundiciones, fábricas y fábricas de municiones, tanto que gracias a su acción el ejército confederado careció prácticamente de todo excepto armas para combatir.

Quizás el campeón de la estabilidad en el gobierno confederado fue el secretario de Marina Stephen Mallory, quien ocupó el cargo desde sus inicios hasta el final de la guerra. Como Davis ignoraba en gran medida los asuntos navales, Mallory, a diferencia de sus homólogos del Secretario de Guerra, tenía rienda suelta para aplicar una administración realista y moderna a la armada confederada. Dados los recursos limitados asignados a ella, Mallory se esforzó por compensar su inferioridad numérica innovaciones tecnicas : minas (entonces llamadas "torpedos"), acorazados e incluso submarinos. Esta estrategia finalmente fracasó, pero aun así les dio a los norteños un sudor frío y ayudó a transformar radicalmente el rostro de la guerra naval durante el próximo siglo.

El nudo gordiano de Fort Sumter

En marzo de 1861, la cuestión de los fuertes que permanecían bajo control federal en territorio confederado, en particular Fort Sumter en el puerto de Charleston, planteó un dilema político prácticamente insoluble para ambos campos. Siendo la defensa del territorio nacional una de las prerrogativas soberanas de un estado, la cuestión de Fort Sumter generó un grave problema de soberanía, ya que la Confederación no pudo soportar la presencia de tropas consideradas extranjeras en su suelo, sin perder la credibilidad de sus aspiraciones de independencia claramente expresadas.

Por lo tanto, la guarnición federal tuvo que abandonar Fort Sumter, pero era obvio que no iban a irse solos. El gobierno confederado podría asaltarlo o bombardearlo para obligarlo a rendirse, pero esta era una perspectiva peligrosa, no militarmente, ya que la guarnición del fuerte era pequeña, sino políticamente. . Efectivamentedar el primer tiro haría que el Sur pareciera el agresor, lo que corría el riesgo de unir al Norte detrás del gobierno federal y disuadir a otros estados esclavistas de que se unieran a la Confederación.

La otra solución fue hacer el bloqueo del fuerte hasta que se agotaron por completo sus reservas de alimentos, lo que sin duda obligaría a rendirse a las tropas que lo ocupaban. Ciertamente fue menos popular entre la opinión pública secesionista, pero tenía la gran ventaja de obligar al Norte a actuar primero y, por lo tanto, aparecer como el agresor del conflicto. Ya implantado por la milicia de Carolina del Sur, el bloqueo del fuerte fue efectivo, como lo demuestra el fallido intento del vapor Estrella del oeste para abastecer su guarnición en enero de 1861.

Sin embargo, esta eficacia se debió sobre todo a la pasividad del gobierno de Buchanan y a la complicidad de la que gozó la causa secesionista. Ahora que Lincoln y su gabinete estaban en su lugar, ciertamente no iban a quedarse, sabiendo que el tiempo estaba de su lado. Para hacer frente a la operación de socorro que era muy probable que los federales intentaran en las próximas semanas, los sureños concentraron en Charleston el grueso de su joven ejército, así como el armas pesadas que la ocupación de los otros fuertes federales había asegurado.

En Washington, el gabinete de Lincoln también estaba luchando por cuadrar el círculo. El caso de Estrella del oeste había demostrado que una operación a pequeña escala no era viable y que sería necesario toda una flota para entrar en el puerto de Charleston con alguna posibilidad de éxito. Por otro lado, disparar los primeros tiros de la guerra planteaba el riesgo de perder los estados esclavistas que aún no se habían separado, sin mencionar las repercusiones en la propia opinión pública del norte.


A principios de abril, parecía que Fort Sumter solo había unos dias de comida. Entonces, Lincoln y sus ministros decidieron actuar, y lo hicieron con la mayor habilidad política posible. Así, la operación no sería secreta, sino anunciada a los propios sureños. El 6 de abril, Lincoln informó a Francis Pickens, gobernador de Carolina del Sur, que la Flota del Norte solo desembarcaría suministros, no refuerzos, sino solo si los sureños no intentaban oponerse a ellos por la fuerza.

Esta vez le correspondía al gobierno confederado reaccionar, y rápidamente. Todos los miembros del gabinete de Davis estuvieron de acuerdo en el uso de la fuerza excepto el secretario de Estado Robert Toombs, quien advirtió al presidente de las consecuencias a largo plazo de tal movimiento: " Solo golpearás un nido de avispones ... Legiones enteras, ahora tranquilas, se enjambrarán y nos picarán hasta la muerte. Pero el desaire que habría representado un suministro de Fort Sumter, y por lo tanto el mantenimiento indefinido de la guarnición federal allí, superó todas las demás consideraciones y el 9 de abril Davis ordenó a las tropas confederadas en Charleston que dirección a Fort Sumter un ultimátum exigiendo su rendición, y en caso de negativa, bombardearlo ...

El inminente enfrentamiento en Charleston fue solo la culminación de una crisis que duró casi cuatro meses. Hubo una gran diferencia de percepción entre los líderes, la opinión pública y la prensa, que lo habían atendido a escala nacional, "macrohistórica", y quienes estuvieron en el centro mismo del evento, la guarnición de Fort Sumter y la otrael evento que iba a iniciar la Guerra Civil. Esta visión "microhistórica" ​​no carece de todo interés para el historiador.

Un fuerte inacabado

Fuera de Texas, donde aproximadamente una cuarta parte del Ejército Federal estaba estacionado para asegurar la frontera con el inestable México (antes de dejarla por orden del general Twiggs, que pasó al campamento confederado), los futuros estados confederados estaban virtualmente desprovistos de de cualquier concentración de tropas federales. Charleston fue una excepción notable, considerando todo.El corazón económico y cultural de Carolina del SurFue de hecho un puerto importante en el Océano Atlántico, y el principal punto de partida para la exportación de algodón cosechado en este estado.

Los estadounidenses habían tratado de fortificar Charleston desde la Guerra de la Independencia, lo que no impidió que los británicos se apoderaran de ella. Una vez que la paz regresara, la ciudad se convertiría en uno de los principales puntos de apoyo delfortificaciones costeras Del país. Se establecieron dos fuertes, llamados Moultrie y Johnson, en las entradas norte y sur del puerto, respectivamente, mientras que el puerto propiamente dicho estaba protegido por un tercero, el castillo de Pinckney.

Sin embargo, la Guerra de 1812 y el bombardeo de Baltimore por parte de la Armada británica en septiembre de 1814 demostraron que, ante el progreso técnico y el aumento del alcance de la artillería naval, este arreglo era insuficiente para proteger eficazmente los puertos a defender. En Charleston, se decidió por tanto construirun nuevo fuertemás cerca de la entrada del puerto, en una isla artificial creada a partir de un banco de arena. Nombrado Sumter en honor a un héroe de la Guerra de la Independencia, el general Thomas Sumter, la construcción comenzó en 1827.

Ambicioso a nivel técnico, Fort Sumter supuso también una fuerte inversión económica que los limitados presupuestos asignados entonces al Secretario de Guerra solo permitían pagar muy lentamente, de modo que el trabajo se alargaba y esoen 1860, el fuerte aún estaba inacabado. Este pentágono de ladrillo y sillar, de unos sesenta metros de largo y dieciocho de alto, fue diseñado teóricamente para albergar una guarnición de 650 hombres al servicio de 135 cañones. Sin embargo, en diciembre de 1860 estaba desocupado y menos de la mitad de las piezas de artillería estaban en su lugar.

En comparación con otras instalaciones federales en el sur, que a veces solo estaban vigiladas por un simple conserje, Charleston estaba bastante bien dotado de tropas federales, relativamente. Dos empresas del 1er regimiento de artillería, E y H, respectivamente comandados por los capitanes Abner Doubleday y Truman Seymour; en total, 6 oficiales y 68 suboficiales y soldados, las dos unidades sufrieron una grave escasez de personal. También estuvo presente un destacamento de ingenieros, al mando del capitán John Foster, junto con otros dos oficiales y varios cientos de trabajadores civiles contratados. Sin embargo, la mayoría de ellos eran secesionistas y solo 43 elegirán ayudar a la guarnición. Finalmente, deberíamos agregar los 8 hombres de la ... fanfarria de 1er regimiento de artillería, para un total de 128 hombres.

Esta fuerza fue inicialmente comandada por el coronel John Gardner. Sin embargo, en las semanas posteriores a la elección de Lincoln, el secretario de Guerra de la administración de Buchanan, el secesionista John Floyd, intentó infiltrarse en instalaciones militares en el sur. Al poner a los oficiales del sur a la cabeza, esperaba así facilitar la toma de posesión por los secesionistas. Así, confió el mando de la guarnición de Charleston a un soldado de Kentucky,Mayor Robert Anderson, quien llegó el 21 de noviembre de 1860. Desafortunadamente para Floyd, Anderson demostraría ser inquebrantablemente leal a la Unión.

La tensión esta creciendo

Cuando Carolina del Sur se separó el 20 de diciembre, Anderson y su variopinta tropa ocuparon Fort Moultrie. Estaba deteriorado y mal mantenido. Floyd había dado la orden de ponerlo en estado de defensa, siempre con el motivo oculto de que las tropas secesionistas pudieran apoderarse sin huelga de un fuerte rehabilitado gratuitamente. Anderson rápidamente estuvo de acuerdo, sin embargo, en queFort Moultrie era indefendible : según Doubleday, " la arena se había acumulado contra las paredes, por lo que las vacas podrían haber trepado Y las casas construidas a su alrededor ofrecían a los atacantes posibles puntos de tiro con vistas al fuerte.

Anderson, por lo tanto, preparó su evacuación en el mayor secreto, sin dejar que sus oficiales lo supieran hasta el último momento. El 26 de diciembre, los soldados federales colocaron los cañones en Fort Moultrie, luego abordaron los pocos botes que el destacamento de ingenieros estaba usando para mover sus equipos de trabajadores, ylogró reunir a Fort Sumter sin oposición, habiendo tomado por sorpresa a la milicia de Charleston. Colocados así, eran inmunes a cualquier mano hostil.

Este movimiento enfureció a los carolinianos, que exigieron sin éxito que Anderson y sus hombres regresaran a Fort Moultrie. De no ser así, milicianos y voluntarios se movilizaron para organizar el bloqueo de Fort Sumter, bloqueo cuya eficacia y determinación fueron rápidamente demostradas por el incidente deEstrella del oeste8 de enero de 1861. Por tanto, el problema de la alimentación surgiría tarde o temprano: los defensores tenían unos meses de antelación,pero las existencias no permitirían aguantar más allá del mes de abril.

Más preocupante fue el tema de las municiones en caso de un ataque enemigo. El capitán Seymour y sus hombres habían intentado recuperarlo del astillero en el puerto de Charleston, pero una multitud de simpatizantes secesionistas desestimó el plan y los soldados tuvieron que retroceder para evitar un motín. Se fabricaron botes adicionales (cargas de pólvora predosificada) con mantas y uniformes de repuesto, pero estas reservas probablemente no mantendrían un fuego sostenido durante más de unas pocas horas.

Los federales también hicieron todo lo posible paraponer el fuerte inacabado en estado de defensa. El informe redactado en octubre de 1861 por el capitán Foster, una vez repatriado al norte, registra cuidadosamente este trabajo. Junto con la cuenta de Doubleday, esta es la principal fuente de primera mano sobre la crisis de Fort Sumter. Su contrainterrogatorio es rico en lecciones, en particular sobre la evidente rivalidad entre artillería e ingenieros: mientras que Foster (que no dependía formalmente del mando de Anderson, pero respondió directamente al Secretario de Guerra) se aplica a demostrar la eficacia de su trabajo, el Capitán de Artillería Doubleday cree que Foster "juzgó mal la situación general En cuanto a la gravedad de la crisis.

A principios de abril, los defensores del fuerte tenían 53 cañones pesados ​​y 700 gárgolas a su disposición, pero la pequeña cantidad de sirvientes no les permitía usar más de diez armas a la vez. Por su parte, los carolinianos habían sido reforzados por elementos de toda la Confederación. El presidente Davis había dado el mando de estas tropas a un cajún (un louisiano de ascendencia francófona), Pierre Beauregard. Irónicamente, Beauregard había servido durante 23 años en el Ejército Federal, incluidos varios años bajo Robert Anderson, por lo que los dos se habían hecho amigos. El General Confederado tenía bajo sus órdenes, en total,unos 6.000 hombres y unos cincuenta cañones pesados ​​y morteros.

El 6 de abril, los barcos de la expedición de socorro para abastecer a Fort Sumter zarparon desde los puertos del norte. Cuatro días después, la dirección del fuerte distribuyó sus últimas raciones de pan a los soldados. Entonces solo habiatres dias de arroz, después de lo cual la guarnición tendría que conformarse con tocino y agua, los únicos comestibles aún presentes en el fuerte, pero que no resistirían mucho más.

Mapa del puerto de Charleston en 1861. Documento subtitulado por el autor, de un mapa publicado en el periódico del norte Semanal de Harperde 27 de abril de 1861.

En la tarde del 11 de abril de 1861, tres oficiales del sur se presentaron con una bandera blanca a la entrada de Fort Sumter. Liderada por el coronel Chesnut, cuya esposa Mary se haría famosa después de la publicación de su diario de guerra, la delegación trajo al mayor Anderson el ultimátum por el cual, de acuerdo con las órdenes del gobierno confederado, el general Beauregard exigió la rendición de la fuerte.La cuenta atrás final antes del estallido de la Guerra Civil acababa de comenzar.

Comienza la guerra

Después de una breve y formal consulta con sus oficiales, Anderson respondió negativamente. A cambio, Beauregard ordenó a sus artilleros queprepárate para abrir fuegocontra Fort Sumter, preparativos que ocuparon las siguientes horas. Alrededor de la 1 a.m. del 12 de abril, los tres oficiales confederados, esta vez acompañados por un civil, regresaron por última vez para preguntarle a Anderson si deseaba rendirse y, de ser así, cuáles eran sus condiciones. Según el capitán Foster, el mayor simplemente respondió que "esperaría a que disparara el primer cañón, y si no se rompiera en pedazos, estaría muriendo de hambre en unos días de todos modos ».

Tras esta segunda negativa, los delegados del Sur abandonaron definitivamente el fuerte a las 3.20 am, indicando a los defensores que sus baterías abrirían fuego en una hora. A las 4.30 a.m., la batería de morteros instalada cerca de Fort Johnson disparó un proyectil cuya espoleta había sido colocada deliberadamente a una distancia demasiado corta: al explotar sobre el fuerte, el proyectil sirvió como un proyectil.señala la docena de baterías asignadas a la operación, que pronto se desataron.

Como escribió más tarde en su diario de manera muy vívida, Mary Chesnut se despertó por el sonido de los disparos y cayó de rodillas en oración antes de salir corriendo a la calle para presenciar el bombardeo. Muchos de sus conciudadanos lo imitaron. Las luces que brotaban de los cañones, el sonido de explosiones y disparos, las trayectorias iluminadas de proyectiles, dieron a los habitantes de Charleston un sonido y una luz singulares que presenciaron desde los muelles del puerto. Este último, ubicado a unos cuatro kilómetros de Fort Sumter, ofrecía una vista impresionante delespectáculo de guerreros que estaba jugando allí.
El fuego confederado en realidad siguió un plan de tiro rigurosamente diseñado por Beauregard. Este último también temía quedarse sin municiones: estimó que sus reservas de pólvora solo permitían 48 horas de bombardeo. Por lo tanto, los cañones confederados se turnaron para disparar en sentido antihorario, con dos minutos de diferencia. Como Beauregard notará en sus diversos informes a la Secretaría de Guerra Confederada, este plan de incendio se ejecutará conmucha disciplina por sus artilleros.

El crédito deprimer disparo de cañón es objeto de una controversia duradera. Si bien es cierto que la señal la dio el mortero costero de 10 pulgadas del teniente Henry Farley, no ocurre lo mismo con el primer disparo que en realidad apuntó a Fort Sumter. Generalmente se atribuye, sin estar seguro, a un activista secesionista radical de Virginia, Edmund Ruffin, que había hecho el viaje a propósito para presenciar el estallido de las hostilidades.

En las entrañas de Fort Sumter

Anderson, por su parte, demoró el abrir fuego con sus propios cañones tanto como fue posible, principalmente para ahorrar municiones. Fue solo después de comer un desayuno frugal que sus hombres ganaron sus monedas y comenzaron a luchar, alrededor de las 7 a.m. Su tiro fue en gran parteineficaz: Según Foster, su efecto se limitó a dañar temporalmente un cañón enemigo, herir a un sirviente y golpear la bandera en Fort Moultrie tres veces.

El fuego confederado no fue mucho mejor durante las primeras horas del bombardeo, la fuerza completa de los cañones hizo poco por dañar la mampostería de Fort Sumter. Por otro lado, eltiro vertical Los morteros del sur demostraron ser mucho más precisos, provocando notablemente tres incendios que la guarnición del norte logró controlar, especialmente porque los proyectiles enemigos habían reventado los tanques de agua instalados en el ático, inundando los edificios. Los proyectiles de mortero, cuya trayectoria curva atravesaba los muros de la fortaleza, golpearon partes vulnerables del fuerte, en particular los cuarteles destinados a albergar a los soldados.

Por ello, los cañones instalados en parrilla, es decir en lo alto de los muros, rápidamente se volvieron insostenibles. El mayor Anderson, ansioso por ahorrar una mano de obra ya escasa limitando las pérdidas humanas, acordó enviar un equipo de artilleros; pero la intensidad del bombardeo hizo que actuara apresuradamente, cometió un error que puso fuera de combate dos cañones y llevó al comandante norteño a llamar a sus hombres. El abandono de la barbacoaprivó a Fort Sumter de sus mejores armas, porque los cañones instalados debajo, en casamatas, estaban ciertamente a salvo detrás de los gruesos muros del fuerte, pero tenían un alcance limitado, siendo obligados a disparar, por así decirlo, al nivel del agua.

Mientras tanto, la expedición de socorro se acercaba a Charleston y, a primera hora de la tarde, tanto los atacantes como los defensores del fuerte vieron tres barcos entrando en el puerto. Desafortunadamente para la guarnición de Fort Sumter, las condiciones climáticas se deterioraron rápidamente yEl mal tiempo impidió que la flotilla de la Unión intentara acercarse al fuerte.. Al mismo tiempo, la reserva de municiones a disposición de los artilleros ya se estaba reduciendo drásticamente. Anderson se vio obligado a limitar el número de cañones empleados a seis, reduciendo aún más la ya limitada eficacia de su respuesta.

Después del anochecer, fuertes aguaceros azotaron el puerto de Charleston, brindando un respiro a los defensores de Fort Sumter al reducir el riesgo de incendio. Los confederados redujeron la velocidad de su bombardeo a cuatro rondas por hora, mientras que los cañones de la Unión cayeron casi por completo. La infantería del sur, mientras tanto, sufrió estoicamente los efectos de la lluvia mientras esperaban unaterrizajeenemigo que nunca vendría. Según Beauregard, estos soldados se mantuvieron ocupados observando el bombardeo del fuerte, animando de manera muy "deportiva" a los defensores cada vez que sus armas daban voz mientras criticaban a las tripulaciones de la flota por su incapacidad para intervenir.

Conclusión en Charleston

El bombardeo se reanudó en la madrugada del 13 de abril, esta vez conmas intensidad : Ante la presencia de la flota federal, Beauregard quiso acabar con ella, incluso si el clima jugaba a su favor. La violencia del fuego confederado - ahora casi sistemáticamente conducido a balas rojas - no tardó en hacer sentir sus efectos. Un ingeniero civil resultó herido en el patio del fuerte, y cuatro artilleros fueron levemente alcanzados por un golpe que alcanzó la puerta de su casamata.

Sin embargo, fue en el plano material donde la situación se volvió preocupante. Con sus techos ligeramente más altos que los muros perimetrales, los acantonamientos quedaron particularmente expuestos y alrededor de las 9 a.m., un proyectil sur prendió fuego a los cuartos de los oficiales. Para luchar contra este nuevofuego, habría sido necesario subir en parrilla, algo imposible bajo fuego enemigo. Ayudado por un fuerte viento, el fuego se extendió rápidamente a los otros cuarteles, a pesar de los esfuerzos de la guarnición para evitar su propagación a los pisos inferiores. Después de tres horas, todos los alojamientos estaban en llamas.

El incendio tuvo consecuencias nefastas para el stock de municiones de los defensores. A medida que avanzaban, las llamas se acercaron peligrosamente al polvorín principal del fuerte, lo que obligó a los defensores a cerrar la puerta y sellarla con sacos de arena. Antes se habían extraído unas pocas docenas de barriles de pólvora, pero la mayoría tuvieron que ser arrojados al mar cuando el fuego amenazó la habitación donde los habían trasladado. Al mediodía, la tasa de fuego del norte se había reducido aun disparo cada diez minutos, mientras que una de las reservas de autobuses fue a su vez dañada por el incendio y explotó.

Los fragmentos y las brasas, esparcidos por el viento y las ráfagas, estaban convirtiendo Fort Sumter en un infierno. Alrededor de la 1 p.m., el mástil de la bandera, ya golpeado varias veces, fue derribado. Creyendo en la rendición, los confederados suspendieron inmediatamente su bombardeo, solo para reanudarlo unos minutos más tarde cuando la bandera de la Unión fue izada nuevamente en un poste improvisado. A pesar de esta máxima bravuconería, los atacantes tenían claro, dado el denso humo que se emitía y el ritmo lento de su represalia, quela situación en Fort Sumter ahora era desesperada.

Le général Beauregard détacha donc un autre de ses aides de camp, l’ancien sénateur du Texas Louis Wigfall, et lui ordonna d’aller renouveler sa demande de reddition. Une fois transporté à Sumter en barque, Wigfall assura à Anderson que la capitulation du fort serait acceptée quelles que soient les conditions qu’il demanderait. Le major nordiste accepta donc, aux conditions déjà proposées par Beauregard dans son ultimatum du 11 avril : évacuation du fort par sa garnison avec armes et bagages, autorisation de tirer un salut au drapeau de cent coups de canon avant de quitter le fort et transport vers un port nordiste. Peu après 14 heures, le drapeau blanc de fortune que Wigfall avait amené avec lui fut hissé. La bataille du fort Sumter était terminée.

En dépit de sa violence (plus de 3.000 projectiles avaient été tirés), cet engagement aux accents surréalistes n’avait fait qu’une poignée de blessés légers. L’ironie voulut que ce fût seulement après la fin du combat que la guerre de sécession fit ses premiers morts. Le salut au drapeau demandé par Anderson fut exécuté l’après-midi même, dans des conditions précaires – de fait, le fort était toujours plus ou moins en feu et les divers incendies ne seraient complètement maîtrisés que plusieurs jours après. Des brandons portés par le vent provoquèrent l’explosion prématurée d’une gargousse pendant qu’on rechargeait le canon. La détonation se propagea aux charges entreposées à proximité, tuant un artilleur nordiste et en blessant cinq autres, dont un mortellement.

Le premier tué de la guerre de Sécession, le soldat Daniel Hough, fut enterré le lendemain par les Confédérés dans la cour du fort, avec les honneurs militaires. Ses camarades, pendant ce temps, furent transférés du navire où ils avaient passé la nuit vers un autre qui les ramena à New York. Ils y furent accueillis en héros, le 17 avril. Des années plus tard, Doubleday se rappellerait encore : « Quand nous achetions quoi que ce fût, les marchands refusaient généralement d’être payés. » Au Nord comme au Sud, la guerre civile avait débuté dans la liesse.

Avec le bombardement et la capitulation du fort Sumter, la crise de la Sécession prenait fin – la guerre de Sécession, elle, commençait. Les circonstances de ce premier combat ne laissaient guère présager les atrocités de la guerre à venir : une reddition avec les honneurs de la guerre, digne de la « guerre réglée » des siècles passés ; des combats n’ayant fait que quelques blessés, menés par des officiers soucieux de limiter les pertes humaines ; et si deux morts il y eut, ce fut juste par… accident. Si les conséquences à long terme étaient encore bien floues pour les contemporains, les résultats immédiats de l’engagement étaient faciles à anticiper.

Réaction en chaîne

L’acte de guerre que représentait le bombardement du fort Sumter ne laissait guère le choix au président Lincoln. L’armée fédérale avait été attaquée, la riposte ne pouvait donc qu’être militaire. Comme ses prérogatives en matière de défense l’y autorisaient, il décréta la formation, le 15 avril, d’une armée de volontaires pour réduire la rébellion. Ces forces devaient être fournies par les États de l’Union, suivant des quotas déterminés. En tout, elles devaient être composées de 75.000 hommes répartis en 94 régiments. Ce service armé était limité à 90 jours, durée naïvement jugée suffisante pour mener le conflit à son terme.

La participation de chaque État avait été calculée afin de solliciter aussi peu que possible les huit États esclavagistes qui n’avaient pas quitté l’Union, dans l’espoir de ne pas les pousser dans le camp sudiste. Cette stratégie échoua : hormis le minuscule Delaware, qui n’avait qu’un seul régiment à fournir et ne comptait que quelques centaines de propriétaires d’esclaves, tous les autres refusèrent violemment de prendre les armes contre leurs concitoyens.

La Virginie fut la première à montrer l’exemple. Dès le 17 avril, elle vota la sécession. Son gouverneur John Letcher avait beaucoup œuvré pour dissuader les États du Haut Sud de faire sécession, mais il estimait illégal le recours à la force contre les États Confédérés et se trouvait bien décidé à faire respecter la souveraineté de son État. Il mobilisa la milice virginienne et lui fit occuper les arsenaux fédéraux de Harper’s Ferry et Norfolk. En signe de reconnaissance pour ce geste, le gouvernement confédéré décida, le 6 mai, de s’installer à Richmond, capitale de la Virginie, à 160 kilomètres seulement de Washington.

La réaction virginienne poussa les autres États esclavagistes à faire de même. L’Arkansas fit sécession le 6 mai, et la Caroline du Nord le 20. Le Tennessee était divisé, l’est de l’État, montagneux et pratiquement dépourvu d’esclaves, étant fortement attaché à l’Union. Son gouverneur Isham Harris contourna le problème en signant une alliance militaire avec la Confédération, avant qu’un référendum populaire ne tranche en faveur de la sécession, qui devint effective le 8 juin.

Le dilemme des États-frontière

La situation fut plus confuse dans les autres États. Celle du Maryland était particulièrement cruciale : l’État, de par sa position géographique, isolait la capitale fédérale Washington du reste du territoire nordiste. La sécession y était très populaire, en particulier à Baltimore, la plus grande ville de l’État. Le gouverneur Thomas Hicks s’efforça dans un premier temps d’en préserver la neutralité, mais ses demandes répétées pour empêcher les troupes fédérales de transiter par son territoire poussèrent le gouvernement nordiste à faire occuper militairement le Maryland, courant mai. L’instauration de la loi martiale empêcha la législature de l’État de voter la sécession.

Sous l’égide de son gouverneur Beriah Magoffin, le Kentucky opta pour une stricte neutralité et mobilisa sa milice pour la faire respecter. Profondément sudiste, Magoffin répondit à l’appel de Lincoln du 15 avril « Je n’enverrai ni un homme, ni un dollar pour contribuer à l’infâme dessein de soumettre mes frères du Sud ». La neutralité du Kentucky fut assez rapidement violée, d’abord par l’établissement d’un camp d’entraînement nordiste aux premiers jours de l’été, puis par l’occupation de la ville de Columbus par les Sudistes le 4 septembre. Ce dernier élément poussa la législature de l’État à se ranger dans le camp de l’Union, ce que Magoffin ne put empêcher.

Le Missouri, enfin, connut une situation similaire, avec un gouverneur favorable à la sécession (Claiborne Jackson) et une législature qui y était plutôt hostile. Néanmoins, la population y était très divisée sur la question, et la proximité, tant dans le temps que dans l’espace, des troubles du « Kansas sanglant » (la controverse, teintée de violence, qui avait entouré le statut de l’esclavage dans le futur État du Kansas) y avait exacerbé les tensions.
Celles-ci débouchèrent sur une véritable guerre civile à l’intérieur même de l’État après qu’un imbroglio autour de l’arsenal fédéral de St-Louis eût amené les troupes fédérales à arrêter des miliciens missouriens. L’émeute qui s’ensuivit poussa le gouverneur Jackson à se rapprocher de la Confédération, et les forces nordistes à envahir l’État. Chassé manu militari de la capitale, Jefferson City, Jackson appela les troupes sudistes à l’aide, tandis que les unionistes du Missouri le rangèrent formellement dans le camp nordiste.

Ces deux derniers États rejoignirent pourtant la Confédération, par le biais de législatures « croupion », constituées de délégués sécessionnistes en exil. Le Missouri fit ainsi « sécession » le 31 octobre 1861 et le Kentucky le 20 novembre. Aucunes de ces législatures dissidentes n’exerça jamais de contrôle significatif sur le territoire de leurs États, et bien que la Confédération les considérât officiellement comme ses membres (d’où le fait que le drapeau sudiste compta bien 13 étoiles), leurs sécessions respectives ne furent jamais tenues pour valides – les délégués sécessionnistes étant initialement minoritaires dans les deux cas.

Funeste enthousiasme

Si la réaction des États esclavagistes, avec la sécession de quatre d’entre eux et l’attitude ambiguë de trois autres, donna quelques nuits de cauchemars à Lincoln, celle des États libres dut fortement le soulager. L’agression sudiste contre le fort Sumter avait ressoudé derrière lui ce qui restait de l’Union, et le président et son cabinet furent habiles à exploiter cette situation inespérée.

Le major (et bientôt brigadier-général) Anderson et ses officiers furent largement mis à contribution dans des meetings destinés à exciter l’ardeur patriotique des foules et à susciter le volontariat chez les hommes en âge de porter les armes. De telles réunions servirent aussi à lever des fonds, en vendant aux enchères le drapeau, passablement déchiquetés par les obus sudistes, du fort Sumter. Il était bien sûr entendu que l’acheteur, en bon patriote, se devait de redonner aussitôt son bien à peine acquis au gouvernement, afin que la précieuse relique puisse être revendue dans une autre ville.

Le recrutement des volontaires dépassa toutes les espérances. Il y avait tout simplement trop d’engagés. La Pennsylvanie, qui devait fournir initialement 16 régiments, vit rapidement son quota ramené à 14 par Cameron, mais en envoya pratiquement le double. Le gouverneur de l’Ohio, William Dennison, qui devait fournir 13 régiments, annonça rapidement que compte tenu du nombre de volontaires, il ne saurait en armer moins de 20. Même le plus petit État de l’Union, le Rhode Island, recruta quatre régiments au lieu d’un seul.

L’enthousiasme pour la « suppression de la rébellion » ne se limita pas à cela. Non sollicité de par son statut particulier, le District de Columbia (le minuscule territoire, administré directement par le gouvernement fédéral, qui abrite Washington) recruta six régiments de volontaires. Quant au Kansas, récemment intégré à l’Union et encore largement sous-peuplé, il parvint néanmoins à mettre sur pied un petit régiment de 650 hommes. Enfin, en dépit de la neutralité de leur État, plus de 10.000 Missouriens constituèrent des unités de volontaires de leur propre chef.

Tant et si bien qu’en tout, malgré la sécession ou la neutralité de sept États, ce premier effort de recrutement nordiste porta les effectifs de l’armée des volontaires à près de 92.000 hommes. C’était théoriquement assez pour combattre les armées rebelles : les Confédérés avaient mis sur pied une force comptant théoriquement 100.000 hommes, mais beaucoup étaient dispersés à travers tout le territoire sudiste. Toutefois, c’étaient là des chiffres impressionnants En papel. Dans les faits, il faudrait plusieurs semaines pour en faire un semblant d’armées organisées, d’une valeur militaire encore douteuse.
Au final, les deux camps bénéficièrent à court terme de la bataille du fort Sumter. Le Nord, scandalisé par l’attaque sudiste, avait fait corps derrière un gouvernement qui, jusque-là, était loin de faire l’unanimité, même si cet enthousiasme n’allait pas tarder à s’émousser. La Confédération, pour sa part, y avait gagné quatre États et reculé ses frontières de plusieurs centaines de kilomètres vers le nord, une profondeur stratégique qui retarderait d’autant l’invasion nordiste.

Toutefois, à long terme, ce fut bien le Sud qui fut perdant, et l’avertissement lancé par Robert Toombs à Jefferson Davis au moment de prendre la décision d’attaquer le fort Sumter allait s’avérer pétri de clairvoyance. Au printemps 1861, l’issue du conflit était cependant loin d’être évidente. La lutte pour les États-frontière, qui allait occuper l’essentiel des mois à venir, serait à ce titre décisive.

La situation en juin 1861. Marron : États ayant fait sécession avant le début de la guerre. Rouge : États ayant fait sécession après l'appel aux volontaires du 15 avril 1861. Jaune : États "neutres", ayant refusé d'envoyer des troupes au gouvernement fédéral mais sans faire sécession. Bleu : États restés fidèles à l'Union.


Vídeo: TDG: Fort Sumter: The Secession Crisis, 1860-1861 (Noviembre 2021).